Iedereen heeft de foto van de Amerikaanse matroos die op Times Square vol overgave een verpleegster zoent om het einde van de Tweede Wereldoorlog te vieren al eens gezien. Wetenschappers hebben nu tot op de minuut nauwkeurig berekend wanneer deze twee elkaar in de armen sloten.

‘Een romantisch raadsel’, zeggen de wetenschappers van de Texas State University, die zich niet focusten op het zoenende paar maar op de achtergrond. En na maandenlang onderzoek weten ze het zeker: het was exact op 14 augustus 1945 om 17.51u.

Waarom? Op de achtergrond van de foto staat een deels zichtbare klok. Daaruit konden de wetenschappers afleiden dat het ongeveer 16.50, 17.50 of 18.50u is. Op het theater naast de gevel waarop de klok hangt, valt een schaduw van het Astor Hotel aan de overkant. Via berekeningen blijkt dat enkel om 17.51u de schaduw zo op het theater kon vallen.

De kusfoto groeide de afgelopen zeventig jaar uit tot één van de bekendste beelden van de twintigste eeuw. Fotograaf Alfred Eisenstaedt stierf in 1995 zonder bekend te maken wie de verpleegster en de matroos op de foto zijn. In de loop der jaren beweerden verschillende mannen en vrouwen dat zij op de bewuste foto te zien waren. In 2012 verscheen 'The kissing sailor' van George Galdorisi en Lawrence Verria en volgens dat boek gaat het om George Mendonsa en Greta Zimmer Friedman. George was op stap met zijn vriendin Rita. Toen hij hoorde dat de oorlog voorbij was, stormde hij de Radio City Musical Hall buiten en besliste hij de eerste de beste vrouw te kussen. Dat was Greta. Onmiddellijk na de kus scheidden hun wegen, ze wisselden geen woord met elkaar. Sterker: Georges liefje Rita staat op dezelfde foto, achter hem. George en Rita zijn later getrouwd.

Eerder had een zekere Edith Shain ook al beweerd dat zij de bewuste verpleegster was, maar in haar verhaal bleef de matroos een nobele onbekende. Shain overleed in 2010 op 91-jarige leeftijd.