Gregory Mertens is overleden. De Lokeren-verdediger zakte maandag door een hartfalen in elkaar tijdens de beloftematch Racing Genk-Lokeren. Mertens werd nog gereanimeerd, maar is vanmiddag in het ziekenhuis overleden.

Gregory Mertens zeeg na twintig minuten in de beloftenwedstrijd tussen Genk en Lokeren van maandagavond neer en werd onmiddellijk tien minuten gereanimeerd door de medische staf van Lokeren. De wedstrijd werd meteen gestaakt. Ook de MUG-dienst kwam ter plaatse, reanimeerde de speler verder gedurende twintig minuten en voerde hem af naar het ziekenhuis van Genk. Daar werd hij sinds maandagavond in een kunstmatige coma gehouden en werd zijn hartfunctie overgenomen door een machine. Ook operaties konden in de loop van dinsdag echter geen soelaas bieden, waarop duidelijk werd dat Mertens geen kans meer zou hebben op een menswaardig bestaan.

Mertens kwam donderdagmiddag om 16u04 te overlijden in het bijzijn van zijn naaste familieleden in het Ziekenhuis Oost-Limburg (ZOL) in Genk. Dat bevestigde woordvoerder Jurgen Ritzen, de woordvoerder van het ziekenhuis. 'Wij betuigen ons medeleven aan de familie en vrienden.'

De jonge verdediger speelde in de jeugd onder meer bij Anderlecht en AA Gent maar werd in 2010 profvoetballer bij Cercle Brugge. Begin 2014 versierde hij een transfer naar Lokeren maar daar was hij nu wat op een zijspoor beland. Hij was Belgisch international bij de U19 en de beloften. Enkele jaren geleden speelde hij zelfs een trainingspartijtje mee met de Rode Duivels toen zij een EK-kwalificatiematch voorbereidden.

Lokeren: 'Plots gebeurt er iets waardoor voetbal maar voetbal is'

Mertens' club Lokeren reageerde inmiddels al op het overlijden van zijn verdediger. 'Vandaag is gebeurd wat niemand ooit had kunnen of durven vermoeden', staat er te lezen op de clubwebsite. 'Veel te vroeg moeten we afscheid nemen van Gregory Mertens (24). We zijn een voetbalclub. Iedereen in en rond de club ademt voetbal. Maar plots gebeurt er iets waardoor we beseffen dat voetbal maar voetbal is. Vandaag is zo’n moment.'

'De ontreddering bij iedereen binnen Sporting Lokeren is groot: zowel onze jonge spelers als onze A-kern jongens, de trainersstaf, de medewerkers en het bestuur: zij kunnen dit onmogelijk bevatten. Gregory was nog maar anderhalf jaar bij de club, maar maakte zich in die korte tijd door zijn rustige bescheidenheid tot een onmisbaar iemand. Nu zullen we toch met dat gemis moeten leren leven.'

'Wij beseffen dat dit vooral voor de familie ontzettend moeilijke momenten zijn. Wij bieden hen alvast in naam van de hele club ons oprecht medeleven aan. De club blijft met hen in contact en zal hen, in de mate van het mogelijke, bijstaan. Gregory, wij gaan je missen!'