Het zou kunnen dat er méér dan 700 mensen aan boord van het schip waren dat zaterdagnacht gekapseisd is voor de Libische kust. 'We waren met 950 mensen, onder wie 40 tot 50 kinderen en ongeveer 200 vrouwen', heeft een overlever uit Bangladesh aan het Italiaanse gerecht gezegd, aldus het Italiaanse persbureau Ansa.

Veel opvarenden waren naar verluidt opgesloten in het ruim van het schip. 'De smokkelaars sloten de deuren om te verhinderen dat ze naar buiten konden', zei de man, die zelf naar een ziekenhuis in Sicilië overgebracht werd.

Na de ramp met de bootvluchtelingen in de Middellandse Zee wordt gevreesd voor honderden slachtoffers. Zondag werd een grootschalige reddingsoperatie op touw gezet met helikopters en schepen. Er werden 28 mensen levend uit het water gehaald, maar er zijn ook al 24 lichamen opgevist, zei de Italiaanse premier Matteo Renzi zondagavond. Gevreesd wordt dat vooral dat laatste getal nog sterk zal oplopen.

Renzi dringt intussen aan op een internationaal initiatief om de mensensmokkel naar Europa een halt toe te roepen. 'We vragen om niet alleen gelaten te worden', zei Renzi. Hij onderstreepte dat reddingsacties alleen niet voldoende zijn om levens te redden. Het probleem kan alleen opgelost worden als de mensensmokkel wordt aangepakt en de stroom bootvluchtelingen uit Libië stopt. 'Dit is een politieke kwestie met een grote 'P'. Het is eerder een zaak van menselijke waardigheid, dan van nationale veiligheid, om deze mensenhandel te doen stoppen.'

Renzi hield de hele dag nauw contact met onder anderen de Maltese premier Muscat. In de loop van de avond liet de Spaanse eerste minister Mariano Rajoy weten dat hij hun oproep voor een snelle bijeenkomst van de Europese Raad steunt.

Aangespoeld

Het grootste deel van de reddingswerkers zocht de hele dag naar overlevenden, maar de kans om die te vinden wordt steeds kleiner. 'Er wordt letterlijk gezocht naar mensen die nog in leven zijn tussen de drijvende lichamen van de overledenen', aldus de Maltese premier Joseph Muscat. Ook zouden al verschillende lichamen aangespoeld zijn aan de Libische kust.

 

Hulpgeroep

De Maltese krant Times of Malta meldt dat er rond middernacht alarm werd geslagen nadat een Portugees vrachtschip de vluchtelingenboot, die op zo'n 210 kilometer van het Italiaanse eiland Lampedusa en op zo'n 100 kilometer van de Libische kust bevond, had opgemerkt.

Het Portugese vrachtschip, King Jacob, hoorde hulpgeroep van de migranten. Die zouden bijna allemaal naar één kant van het schip zijn gegaan om hulp te roepen en de aandacht te trekken, waardoor het vaartuig kapseisde.

Italiaanse kusten overstelpt met vluchtelingen

Als het aantal slachtoffers even hoog is als nu gevreesd wordt, zou dit een van de ergste ongevallen zijn in de laatste jaren. Het zou het aantal dodelijke slachtoffers tijdens de oversteek van de Middellandse Zee sinds het begin van dit jaar boven de 1.500 brengen.

Aan de Italiaanse kusten blijven ondertussen vluchtelingen arriveren. Alleen in de voorbije week zou het al om 11.000 mensen gaan. Dit jaar zijn volgens de VN-vluchtelingenorganisatie UNHCR al meer dan 900 mensen bij de gevaarlijke overtocht in de Middellandse Zee om het leven gekomen.