Het Hoog Commissariaat voor de Vluchtelingen (UNHCR) vreest dat minstens 300 migranten zijn omgekomen toen ze in stormweer zijn terechtgekomen bij de oversteek van Noord-Afrika naar Europa.

‘De vluchtelingen waren onderweg op twee sloepen, zonder water of voedsel’, meldt Carlotta Sami, woordvoerster van UNHCR. ‘De bootjes, met motoren die niet krachtig genoeg waren om de hoge golven te trotseren, kregen water binnen.’ Op een derde bootje waren begin deze week al 29 mensen omgekomen. Op de twee andere sloepen zaten samen meer dan 210 mensen.

‘Na vier dagen op zee werden negen van hen gered’, vertelt Sami. Ze had het over een ‘verschrikkelijke en enorme tragedie’. Volgens de overlevers is er ook een derde boot met migranten vermist. Ook die boot zou zaterdag uit Libië zijn vertrokken.

De overlevenden zouden uit West-Afrika afkomstig zijn. Volgens de eerste informatie waarover de Internationale Op elk bootje zat een honderdtal mensen. Waarschijnlijk zijn ze maandag gekapseisd.

Zondag konden de reddingsdiensten op dezelfde plaats een ander, vanuit Libië vertrokken, bootje redden met aan boord ruim honderd mensen. Toen de hulpdiensten aankwamen waren al zeven van hen omgekomen van de kou. Op weg naar Lampedusa waren nog eens 22 anderen overleden.

Volgens de UNHCR zijn in 2014 3.500 mensen omgekomen toen ze over de Middellandse Zee Europa probeerde te bereiken. Meer dan 200.000 mensen zijn in dezelfde periode gered.