‘Ik zou de Lotto moeten winnen’
Stijn gaat samen met zijn goede vriend Sander naar het concert van Lamb in de Brusselse AB. Zijn assistente is er ook bij. Foto: Fred Debrock

Stijn Vlerick is een sociale kerel. Hij maakt graag vrienden en komt graag buiten. Alleen is dat vanwege zijn fysieke afhankelijkheid moeilijker voor hem dan voor u en mij. Zonder assistentie kan hij niets ondernemen.

Hij is 29 en heeft samen met een vriend een internetbedrijfje uit de grond gestampt. Hij zit op Facebook en Twitter. Wie hem alleen langs die weg kent, kan niet vermoeden dat Stijn Vlerick een zware fysieke beperking heeft.

Ten gevolge van een aangeboren spierziekte, die min of meer stabiel blijft, is hij zo goed als helemaal verlamd. Met een vinger van zijn linkerhand bedient hij het knopje en de joystick waarmee hij zijn elektrische rolstoel kan aansturen. Of zijn computer.

Voor alle andere praktische zaken heeft Stijn een paar helpende handen nodig. Hij is dus nooit echt alleen. Er is vaak een assistent(e) bij hem. Maar niet altijd: ‘Mijn persoonlijk assistentiebudget laat toe om 45 uur assistentie per week in te kopen. Dat is veel, maar niet genoeg. Ik heb dag en nacht hulp nodig.’

En daarom woont hij nog bij zijn ouders, in Zwijnaarde: ‘Ik zou de Lotto moeten winnen om op mezelf te kunnen gaan wonen.’

Buitengewone school

Middelbaar onderwijs volgde Stijn in het mpi Sint-Lodewijk in Kwatrecht: ‘Het is de enige aso-school voor jongeren met een fysieke beperking. Leerlingen komen er van overal in Vlaanderen naartoe. Als ik nu twaalf was, zou ik naar een gewone school gaan en me meer integreren in het gewone leven. Zodat ik ook leeftijdsgenoten uit mijn eigen buurt zou kennen.’

Later ruilde Stijn die beschermende omgeving in voor een hogeschoolopleiding. ‘Daar moest ik veel zelfstandiger worden en veel meer eigen keuzes maken. Dat is heel goed voor me geweest.’

Hij hield er ook een vriendenkring aan over. Onder hen Sander, met wie Stijn geregeld op stap gaat: naar de World Soundtrack Awards op het Gentse filmfestival, naar concerten in de Gentse Vooruit of de Brusselse AB of gewoon eens op café. Omdat ze dat allebei graag doen.

‘Dikwijls denken mensen dat Sander mijn begeleider is, uit een of andere voorziening. Mij spreken ze niet zo gemakkelijk aan. Of ze zeggen dat ze het chique van hem vinden dat hij me op sleeptouw neemt - terwijl ik erbij ben. Tja, wij lachen daar op de duur eens mee, maar ik weet dat hij dat ook niet echt plezierig vindt.’

Niet ziek, niet zielig

Nog een obstakel: zo’n uitstap moet altijd goed op voorhand bekeken, geregeld en gepland worden in overleg met zijn assistenten, want die nemen het vervoer voor hun rekening. ‘Tenzij mijn vader me brengt en haalt, maar dan kan ik het natuurlijk niet te laat maken.’

Met zijn handicap zelf heeft Stijn niet zo’n probleem. ‘Ik heb mijn beperkingen, maar ik voel me niet ziek, en zeker niet zielig. Ik heb een missie om dingen te doen, om te ondernemen. Ik begin binnenkort aan een opleiding tot muziekproducer. Dat interesseert me al lang, en het opent misschien ook weer nieuwe deuren.’

Maar hij beseft tegelijk dat zijn handicap wel degelijk een barrière opwerpt tegen andere mensen.

Een relatie? Hij schrikt even van de vraag: ‘Natuurlijk kom ik wel eens meisjes tegen die ik leuk vind. En natuurlijk verlang ik ook naar een intieme, affectieve band. Als ik een leuk iemand tegenkom, vraag ik me wel eens af: zou ik daar nu iets voor doen, of niet? Of zal ik het maar beter zo laten? Vanzelfsprekend is het niet. Het is ook moeilijk voor me om daarover een gesprek aan te knopen, omdat ik nooit alleen ben.’

‘Ik zou het fijn vinden, maar ach, soms is het ook wel zo comfortabel om single te zijn en geen relatieproblemen te ondervinden. En bovendien, zoiets kun je niet grijpen. Het moet je overkomen. Zelfs als ik de Lotto zou winnen, zou ik dat nog niet kunnen veranderen.’

Uw - fiscaal aftrekbare - steun gaat naar innovatieve, creatieve en duurzame projecten die het isolement van personen met een handicap helpen te doorbreken. Stort uw bijdrage voor Hart en Handicap op het bankrekeningnummer BE11 0689 9998 4848