Deel vliegtuig 77 jaar na verdwijning teruggevonden
Na een zoektocht van 77 jaar hebben onderzoekers een aluminium onderdeel ontdekt van het vliegtuig van Amelia Earhart. De Amerikaanse vliegenierster wou in 1937 een reis rond de wereld maken, maar verdween al snel van de aardbol. De ontdekking stemt experts hoopvol dat ze ook de rest van het vliegtuig zullen vinden.

De naam Amelia Earhart doet misschien niet meteen een belletje rinkelen. Nochtans was de Amerikaanse pilote een vrouw van records. De eerste persoon die solo de Grote Oceaan overvloog, de eerste vrouwelijke passagier die de Atlantische Oceaan overstak of zelfs de eerste vliegenierster die de Atlantische Oceaan overvloog: het zijn allemaal titels op naam van Amelia Earhart.

In 1937 wou ze nog straffer doen: samen met haar navigator Fred Noonan zou ze een reis rond de wereld maken. Niet de eerste piloten die daar zouden in slagen, maar wel degenen met de meeste kilometers: 47.000 in totaal.

Geland bij Nikumaroro?

Maar op 2 juli 1937 ging het mis. Na een laatste radiocontact verdwenen Earhart en Noonan samen met hun vliegtuig Lockheed Electra van de wereldbol. Geen van beiden gaf ooit nog een teken van leven en ook hun vliegtuig werd nooit teruggevonden. Intussen deden de vreemdste geruchten de ronde. Het duo zou bijvoorbeeld een noodlanding gemaakt kunnen hebben op een Japans eiland, en door de plaatselijke bewoners zijn geëxecuteerd als spion.

Omdat de bewijzen altijd achterbleven, besloot The International Group for Historic Aircraft Recovery (TIGHAR) een intensief onderzoek te starten naar het onfortuinlijke duo. Verschillende keren vonden ze bewijs dat Earhart en Noonan wel degelijk hun vliegtuig hadden weten neer te zetten, op een rif voor de kust van het eiland Nikumaroro, dat deel uitmaakt van de republiek Kribati. Zo bleken er in de periode na hun verdwijning gedurende vijf dagen noodsignalen te zijn uitgestuurd vanaf het rif.

Aluminium fragment als vingerafdruk

Bij verschillende expedities naar Nikumaroro werden talloze aanwijzingen gevonden dat er schipbreukelingen op het eiland geleefd hadden, maar nooit was er sluitend bewijs van de aanwezigheid van Amelia Earhart.  Tot in 1991 een aluminium onderdeel vol deuken en scheuren werd gevonden, herkenbaar als onderdeel van een vliegtuig.

Na onderzoek van 23 jaar en 77 jaar na de verdwijning van Earhart en Noonan is TIGHAR ervan overtuigd: het onderdeel komt wel degelijk van het vliegtuigje van het duo. Zo liet Earhart kort voor vertrek een specifiek aluminium onderdeel installeren in het raam van haar Lockheed Electra. ‘Dit fragment hoort bij dit specifieke vliegtuig, zoals een vingerafdruk past bij één persoon’, zo stelt TIGHAR in een verklaring.

(Laatste?) onderzoek in 2015

Is het mysterie daarmee opgelost? Nog niet helemaal. Zelfs als het aluminium fragment een onderdeel is van het verdwenen vliegtuig, dan nog kende het een andere geschiedenis dan het vliegtuig zelf. ‘Het lijkt alsof het fragment losgemaakt is van het vliegtuig door een menselijke actie. Maar dat kan enkel als dat werd gedaan toen het vliegtuig nog op het rif lag. Maar wanneer is dat gebeurd? En vooral: door wie?’, vragen de experts van TIGHAR zich af in de bevindingen .

De experts hopen alvast om nu zeer snel te kunnen achterhalen wat er gebeurd is tijdens de laatste vliegreis van de Lockheed Electra. Zeker nadat in mei 2013 ‘een afwijking’ werd vastgesteld in de oceaan, die mogelijk overeenkomt met de afmetingen van het verdwenen vliegtuig. In de zomer van 2015 gaan de experts daarom opnieuw naar de plek in Nikumaroro.