Reuzenschildpadden van uitsterven gered
Foto: REUTERS

De Galapagosreuzenschildpad, een van de grootste schildpaddensoorten ter wereld, is niet langer met uitsterven bedreigd. Dankzij een kweekprogramma zijn er weer genoeg schildpadden.

Vijftig jaar geleden waren er nog maar 15 landschildpadden op Española, het eiland van de Galapagos waar de schildpadden leven. Ze werden destijds vooral gedood door walvisjagers die de dieren meenamen op hun schip als voedsel voor hun lange reizen.

Gevolg was dat de reptielen op het punt stonden om uit te sterven. 15 schildpadden was niet genoeg om, zonder menselijk ingrijpen, hun voortbestaan te garanderen. Het leek erop dat de Galapagosreuzenschildpadden hetzelfde lot zouden ondergaan als hun soortgenoten op Pinta Eiland. De laatste van de Pinta Eiland-schildpadden stierf namelijk in juni 2012, waarmee de soort helemaal is uitgestorven.

Het bleek echter niet zo eenvoudig om de soort nieuw leven in te blazen. Niemand wist hoe de schildpadden in gevangenschap moesten gefokt worden. Zelfs de beste dierentuinen ter wereld slaagden er niet in om de schildpadden te fokken.

Daarom werd er een speciaal, intensief fokprogramma opgezet voor de 15 overgebleven schildpadden waar ook heel wat wetenschappers aan meewerkten. Zij kwamen tot een fokprogramma dat zo effectief was dat er intussen weer zo’n 1.000 Galapagosreuzenschildpadden leven in het wild en de soort van uitsterven gered is. Het wordt beschouwd als een van de grootste successen op het gebied van dierenbescherming.

150 tot 200 jaar

De Galapagosreuzenschildpadden behoren tot de grootste ter wereld en kunnen 150 tot 200 jaar oud worden. Het is een endemische schildpaddensoort op de Galapagos, een eilandengroep op ongeveer 1.000 kilometer van Ecuador. Dat wil zeggen dat de dieren enkel en alleen maar voorkomen op deze eilanden.