Het onbemande private ruimtevrachtschip Cygnus is dinsdagavond geëxplodeerd kort na de lancering van de ruimtevaartbasis Wallops in de Amerikaanse staat Virginia. Cygnus had ongeveer 2.300 kilo levensmiddelen en wetenschappelijk materiaal, ook van een Belgisch bedrijf, naar het internationaal ruimtevaartstation (ISS) moeten brengen. De oorzaak van de explosie is nog onduidelijk.

Op beelden van de Nasa, de ruimtevaartautoriteit van de Verenigde Staten, is te zien dat de Antares-raket om 18.22 uur plaatselijke tijd (23.22 uur in België) even de lucht in ging, maar na zes seconden explodeerde en als een enorme vuurbal neerstortte.

De tv-zender van de Nasa zegt dat er geen doden of gewonden zijn. Hoewel er geen noodzakelijke levensmiddelen voor de bemanning van het ISS aan boord waren, is deze mislukte lancering wel een zware tegenslag voor de commerciële bevoorrading van het internationale ruimtestation. Enkele uren later is wel een Russisch ruimtevrachtschip met succes gelanceerd vanop een basis in Kazachstan naar het ISS, waar momenteel drie Russen, twee Amerikanen en een Duitser zitten. 

Wetenschappelijke apparatuur en voedsel

Het was de eerste keer dat een Cygnus ruimtetuig zoveel vracht naar het ISS zou brengen. Het ging om 727 kilogram aan wetenschappelijke apparatuur en experimenten afkomstig van de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie Nasa, bedrijven en wetenschappelijke instellingen. Daarnaast ging het om 748 kilogram voedsel, 637 kilogram reserveonderdelen voor het ruimtestation en 37 kilogram aan computeronderdelen.

Ook bevonden zich aan boord twee experimenten van het Belgische ruimtevaartbedrijf QinetiQ Space, goed voor zo’n 150 kilogram. ‘Het verlies zorgt voor problemen voor de geplande experimenten aan boord’, klinkt het bij QinetiQ Space. ‘Zo zal een experiment dat eind november is gepland met de Italiaanse astronaut Samantha Cristoforetti niet kunnen doorgaan. We zullen moeten bekijken of we nu een nieuw model moeten maken of we een bestaand prototype kunnen opwaarderen tot een vluchtmodel.’

Brokstukken

Nasa-expert en voormalige astronaut Frank Culbertson zegt dat na een eerste explosie het bevel is gegeven om de raket volledig te vernietigen. Op die manier wordt vermeden dat delen van de raket op bewoond gebied terechtkomen. Het gebied werd na de explosie toch onmiddellijk beveiligd. Bovendien waarschuwde de Nasa omwonenden dat brokstukken die ze eventueel vinden gevaarlijk kunnen zijn. Volgens Culbertson is het nog veel te vroeg om te weten wat er precies is misgelopen.

Maandag nog moest de lancering tien minuten voor de countdown afgebroken worden. De Nasa zei dat een boot te dicht het lanceerplatform aan de rand van de Atlantische Oceaan was genaderd.