Gold-sigaren worden Deens

Sigarenfabrikant Verellen uit Wuustwezel, één van de laatste onafhankelijke tabaksbedrijven in ons land, komt in buitenlandse handen. De fabrikant is vooral bekend van de Gold-sigaren.

Koper is de Deense Scandinavian Tobacco Group (STG), zo blijkt woensdag uit een persbericht. De overnameprijs werd niet meegedeeld, de transactie zou normaal op 1 september rond zijn. Verellen realiseerde vorig jaar een omzet van 33 miljoen euro en een winst (ebitda) van 4 miljoen.

“Met de overname versterkt STG zijn marktpositie in belangrijke Europese markten”, staat er in het persbericht. De Denen worden met de overname de nummer één in België, Luxemburg en Frankrijk. STG verwijst voor de overname ook naar de consolidatie in de sigarenmarkt. De groep streeft bij haar overnames naar synergieën.

Verellen was nog één van de laatste onafhankelijke tabaksbedrijven in ons land. Het familiebedrijf bestaat al meer dan 140 jaar. Het wordt geleid door de vijfde generatie: de broers Erik en Frank Verellen. Er werken ongeveer 125 mensen, die jaarlijks zo’n 185 miljoen sigaren produceren. Het bekendste merk van Verellen is Gold, naar eigen zeggen marktleider in België. Trouwens: nergens in Europa worden er per hoofd van de bevolking zoveel sigaren gerookt als bij ons.

Dertig jaar geleden waren er nog twintig Belgische sigarenmakers, goed voor een 3.000-tal arbeidsplaatsen. Daarvan blijft nu slechts een handvol over, met als grootste spelers Verellen uit de Kempen en Cortès uit Zwevegem. Die laatste is nog in handen van de familie Vandemarliere.

De sigarenverkoop kreeg de voorbije decennia klappen door de groeiende populariteit van de sigaret en het verbod op tabaksreclame. Verellen kon de woelige jaren tachtig overleven door over te schakelen op de sigarillo, dat is een fijnere sigaar van minder dan 3 gram. Begin jaren negentig kwam het bedrijf met een innovatieve plasticzakverpakking.

Het bedrijf gaat nu deel uitmaken van een grotere groep, zodat het kan profiteren van grotere promotiebudgetten. Al biedt een multinational ook nadelen: Scandinavian Tobacco Group kocht enkele jaren geleden Swedish Match uit Houthalen-Helchteren op en besliste die fabriek te sluiten, om een deel van de productie over te hevelen naar Lummen.