Europese telescoop ontdekt water(damp) op dwergplaneet Ceres
Foto: REUTERS

De Europese ruimtetelescoop Herschel heeft waterdamp ontdekt in de atmosfeer van de dwergplaneet Ceres in de asteroïdengordel tussen Mars en Jupiter. Dat heeft ruimtevaartorganisatie NASA bekendgemaakt. Het is de eerste keer dat rond een object in die zone waterdamp ontdekt is en dat de aanwezigheid van ijs op Ceres bevestigd wordt.

De ook aan de universiteit van Luik geteste Herschel loerde tussen november 2011 en 2013 naar Ceres, het grootste en het meest ronde object in de fameuze asteroïdengordel. Ontdekt in 1801, heeft Ceres een diameter van 950 kilometer. In 2006 kreeg het hemellichaam de status van dwergplaneet, iets dat groter is dan een asteroïde maar kleiner dan een planeet.

De telescoop, met een grote Amerikaanse inbreng, ontdekte in het infrarood dat Ceres periodiek pluimen van waterdamp uitspuwt. Vermoedelijk gebeurt dat tijdens de meer dichte passages rond de zon. Een deel van de ijskap wordt dan warm genoeg om waterdamp te laten ontsnappen in pluimen à rato van 6 kilo per seconde. In het koudere deel van de baan ontsnapt geen water van Ceres.

‘Mogelijk meer zuiver water dan op Aarde’

‘Dit is de eerste keer dat zonder twijfel waterdamp op Ceres of eender welk object in de asteroïdengordel is gevonden. Dat bewijst dat Ceres een ijsoppervlak en een atmosfeer heeft’, zo citeert de NASA ESA-wetenschapper Michael Küppers in het vakblad Nature.

Wetenschappers denken dat als de ijskap van Ceres zou afsmelten, er meer zuiver water zou zijn dan op aarde aanwezig is. Binnen de dwergplaneet zou gesteente steken.