In de Sint-Baafskathedraal is afscheid genomen van oud-premier Wilfried Martens. Naast tal van staats- en regeringsleiders tekende zowat de volledige Belgische politieke wereld present. Enkele honderden mensen volgden de plechtigheid op een groot scherm buiten de kathedraal.

'Welkom op de afscheidsviering van een groot politicus, een Vlaming, een Belg en een Europeaan', zo opende de bisschop van Gent Luc Van Looy de begrafenisplechtigheid.

De kinderen en kleinkinderen van Wilfried Martens, die vorige week woensdag aan de gevolgens van pancreaskanker overleed, lieten elk enkele afscheidswoorden voorlezen. Op vraag van weduwe Miet Smet zong Johan Verminnen 'Laat me nu toch niet alleen'.

Omdat het om een staatsbegrafenis gaat, werd de plechtigheid voorafgegaan door een militair eerbetoon. Zo speelde de muziekkapel van het leger voor de start van de kerkdienst onder meer de Brabançonne.

Politieke hulde

Maar liefst acht politici namen het woord en brachten hulde aan de oud-premier. Het gaat om CD&V-voorzitter Wouter Beke, voormalig premier Jean-Luc Dehaene, waarnemend EVP-voorzitter Joseph Daul, Commissievoorzitter Barroso, Van Rompuy, De Duitse bondskanselier Angela Merkel, premier Elio Di Rupo en voormalig premier Yves Leterme.

Wouter Beke beschreef de indrukwekkende carrière van de voormalige CD&V-voorzitter. 'In al zijn functies was zijn engagement totaal.' Hij sprak ook weduwe Miet Smet aan, die het verlies 'het zwaarst zal vallen'. 'We kunnen kracht putten uit wat hij heeft achtergelaten.'

Europees Raadsvoorzitter Van Rompuy, die in het verleden in de clinch lag met zijn partijgenoot, wees op Martens' uitzonderlijke loopbaan, en de beproevingen die hij heeft doorstaan. 'Hoe ouder we worden, hoe minder persoonlijke of partijpolitieke belangen een rol spelen. Het algemene belang blijft over.'

Ook de andere politieke sprekers omschreven Wilfried Martens als een groot Belgisch staatsman, die loyaal en dienstbaar was. De Duitse bondskanselier Angela Merkel zei dat ze 'een vertrouweling en politieke vriend' is verloren.

Op de tonen van 'In Paradisum' en onder applaus van de aanwezigen werd de kist op het einde van de plechtigheid naar buiten gedragen.

Indrukwekkende gastenlijst

De gastenlijst oogde indrukwekkend. Naast bovengenoemde politici waren de presidenten van Roemenië, Bulgarije, Georgië en Armenië aanwezig, en ook de eerste ministers van Luxemburg, Hongarije, Letland en Moldavië. 

Ook de Belgische politiek was goed vertegenwoordigd, onder wie talloze ministers, partijvoorzitters en parlementsleden. De koning woont een staatsbegrafenis nooit zelf bij, maar hij was wel vertegenwoordigd door zijn vleugeladjudant.

Het is de eerste keer dat de VRT een staatsbegrafenis van een Belgische politicus rechtstreeks op antenne bracht. De oud-premier kreeg een militair eerbetoon, de kist was met de driekleur bedekt en ook de nationale en Europese hymnes werden gespeeld.

Wilfried Martens leidde tussen 1979 en 1992 negen regeringen in ons land. Tot aan zijn dood bleef de voormalige premier aan de slag als voorzitter van de Europese Volkspartij (EVP), veruit de grootste fractie in het Europees Parlement.