De Japanse zakenman Hiroshi Yamauchi, die 53 jaar lang aan het hoofd stond van de Japanse spelletjesfabrikant Nintendo, is donderdag op 85-jarige leeftijd overleden. Dat heeft Nintendo bekendgemaakt.

Onder de leiding van Yamauchi, de achterkleinzoon van de oprichter van het bedrijf, transformeerde Nintendo van een maker van speelkaarten tot ‘s werelds grootste fabrikant van videospelletjes. Nintendo vierde successen met de Wii-spelcomputer en Nintendo DS en met spelletjes als Super Mario en Zelda. In 2002 droeg Yamauchi de leiding over aan de huidige topman Satoru Iwata en vervulde daarna nog enkele jaren een adviserende rol.

In 2008 stond Yamauchi nog genoteerd als de rijkste man van Japan met een geschat vermogen van een kleine 6 miljard euro. Zijn vermogen nam daarna overigens af, omdat het aandeel Nintendo in de jaren na 2007 fors in waarde daalde, onder meer als gevolg van hevige concurrentie met de spelcomputers van Sony.

Yamauchi nam in 1949 de leiding van het bedrijf over van zijn vader. Het succes kwam pas na een aantal flinke mislukkingen, zoals de pogingen om de productie te richten op onder meer speelgoedgeweren, kinderwagens en zelfs snacks. Nintendo moest aan het einde van de jaren zestig faillissement aanvragen.

Deze ervaring was voor de Yamauchi aanleiding om zijn strategie om te gooien. In 1980 bracht Nintendo de eerste draagbare spelcomputer op de markt. Vijf jaar later werd het spelletje Super Mario Bros. geïntroduceerd, internationaal een enorm succes. Yamauchi besloot vanaf de jaren zeventig af te zien van leningen om de onderneming te financieren. Nintendo past dit principe nog steeds toe en heeft inmiddels zo’n 6,5 miljard euro in kas.