Paus Franciscus heeft voor het eerst in zijn pontificaat mensen heilig verklaard, onder wie meer dan achthonderd slachtoffers van een gruweldaad door Ottomaanse soldaten in 1480.

De paus verklaarde zo’n achthonderd Italianen heilig die in de vijftiende eeuw weigerden om zich tot de islam te bekeren. Als straf werden ze in het Italiaanse dorpje Otranto onthoofd.

De paus zei daarbij dat vele christenen vandaag nog altijd worden vervolgd wegens hun geloof. Het Vaticaan benadrukte dat de heiligverklaring niet bedoeld is om de islam in een slecht daglicht te stellen. De dood van de martelaren moet in hun historische context worden gezien, klonk het.

Naast de ‘martelaren van Otranto’ werden ook twee Latijns-Amerikaanse nonnen heilig verklaard. In twee maanden heeft Franciscus al meer mensen heilig verklaard dan enig andere paus. De keuze van de nieuwe heiligen was eerder al gemaakt door de vorige paus Benedictus XVI.