Hasselt schaft gratis bussen af
Foto: Kris Van de Sande
Hasselt stapt af van het gratis busvervoer. Enkel jongeren tot 19 jaar en mensen ouder dan 65 jaar kunnen nog profiteren van gratis ritten. De andere inwoners van Hasselt betalen voortaan 0,60 euro per rit.

Steve Stevaert, niet verlegen om een stunt, lanceerde op 1 juli 1997 de gratis bussen op het grondgebied Hasselt. Iedereen, zowel inwoners als bezoekers, kon gratis gebruik maken van de pendelbussen in het stadscentrum, terwijl de inwoners ook gratis van en naar de deelgemeenten konden reizen met de zogenaamde H-bussen. Het project kostte De Lijn destijds 967.000 euro per jaar, en ook het stadsbestuur deed een duit in het zakje.

Stevaert kreeg veel lof, en zowel vanuit binnen- als buitenland kwamen overheden het project bestuderen om ook bij hen nieuwe mobiliteitsvormen te introduceren. Anderzijds kreeg het initiatief ook kritiek. Niet alleen omwille van de oplopende kostprijs, die 10 jaar na de lancering voor De Lijn al bijna 3,5 miljoen euro bedroeg.

Gratis bussen inzet van laatste verkiezingen

Het stadsbestuur zelf diende 1,75 miljoen euro bij te leggen voor deze dienstverlening en had in de begroting van 2013 1,9 miljoen voorzien. Vooral de term ‘gratis’, waarbij Vlaamse en lokale belastingbetalers toch voor de kosten moesten opdraaien, stuitte politieke tegenstanders, maar ook andere burgers, tegen de borst.

In een crisiscontext, waarbij overheidsinstanties moeten snoeien in het uitgavenbudget, was het gratis busvervoer in Hasselt een belangrijk strijdpunt in de laatste gemeenteraadsverkiezingen. 

Vooral de Open VLD van toenmalig schepen van Economie Laurence Libert, gooide de knuppel in het hoenderhok en nam de afschaffing van de gratis bussen op in het verkiezingsprogramma. N-VA volgde, terwijl de CD&V een kleine bijdrage per rit opperde.

Huidig burgemeester Hilde Claes kantte zich in volle verkiezingsstrijd nog tegen de afschaffing van de gratis bussen. Volgens de Hasseltse SP.A zou dit immers leiden tot meer autoverkeer, meer milieuvervuiling en ongevallen.

Belastingen gaan omhoog

Het contract over de gratis bussen tussen de stad Hasselt en De Lijn loopt af op 1 mei. In de huidige economische situatie, ziet het Hasseltse stadsbestuur zich genoodzaakt om nu duidelijk te snijden in het budget. Er wordt nu iets meer inspanning gevraagd van de inwoners en bezoekers. 

Buiten de afschaffing van het Hasseltse symbool bij uitstek, het gratis busvervoer, heeft Hasselt ook besloten de belastingen vanaf 2014 te verhogen. De opcentiemen stijgen van 1,350 naar 1,495. De personenbelasting blijft wel op 7,5 procent. 

Verder wordt een huisvuiltaks ingevoerd: 55 euro per gezin, plus 12,5 euro per gezinslid tot maximaal 5 personen. Er komt eveneens een toeristenbelasting van 2,5 euro per persoon.