Vorig jaar verraste Asus iedereen met zijn Transformer, een tablet die je in een wip omtovert tot een laptop. De nieuwste uitvoering, de Transformer Pad TF300, haalt het prijskaartje omlaag zonder al te veel toegevingen.

Jarenlang was Asus gewoon een anonieme fabrikant van moederborden voor de pc's van andere merken. Misschien is het daarom dat dit Taiwanese bedrijf vandaag nog steeds niet het respect krijgt dat het verdient. Asus vond nochtans, met zijn allereerste Eee-modellen, het genre van de netbook uit. Die netbook bleek een modegril te zijn die maar enkele jaren standhield. De plaats van netbooks worden nu in vliegende vaart overgenomen door tablets. Maar met zijn Transformer reeks bewijst Asus opnieuw dat het met betaalbare, verduiveld slim ontworpen hardware kan uitpakken.

Deze nieuwste Transformer Pad TF300 (de 'Eee' is uit de productnaam verdwenen) is al de derde generatie op minder dan een jaar. Dat klinkt een beetje veel van het goede. Het werkt de indruk dat Asus in dezelfde fout vervalt als Samsung: in het wilde weg halfbakken producten op de markt afvuren in de hoop dat er af en toe een succesje tussen zit. Maar dat is waarschijnlijk een beetje onrechtvaardig. Goed, de TF300 voegt weinig toe aan zijn voorgangers. Maar toch was deze update absoluut nodig, omdat de uitstekende Transformer Prime door de feiten achterhaald is. Het is nog steeds een robuuste tablet, maar met de optionele keyboard dock erbij kost hij 599 euro.

Een simpele rekensom. Bij de lancering van de nieuwe iPad is de iPad 2 op de markt gebleven voor 389 euro. Voor 100 euro voeg je daar een heel behoorlijk Bluetooth klavier van Logitech aan toe. De basisprijs voor een uitstekende tablet die je in een laptop kunt omtoveren, is dus 489 euro. De Transformer Prime heeft best wel troeven in  vergelijking met de basisuitvoering van de iPad 2. Zo heeft hij 64 gigabyte aan boord. En in het toetsenbord zit een extra batterij, een USB-poort en een sleuf voor een SD-geheugenkaart. Maar toch: een koopje kan je 'm niet noemen.

Ietsje trager, uitstekende batterij

De nieuwe Transformer Pad moest dus vooral dienen om de prijs te drukken. Vandaar dat hij van plastic is en niet meer van metaal. Ook op technisch vlakken zijn een paar compromissen gemaakt. Hij is daarom in benchmarks een ietsje trager dan de Transformer Prime, al ga je dat in het dagelijkse gebruik niet merken: dit blijft een krachtige Android 4.0 tablet, de Nvidia Tegra quad core chip zorgt daar wel voor. Het geheugen is teruggebracht tot 32 GB, en het beeldscherm is niet super: met de standaardinstellingen is het aan de donkere kant en het heeft veel last van storende reflecties. Ook de camera is niets om over naar huis te schrijven, al lijkt dat ons bij tablets niet zo'n punt. De levensduur van de batterij blijft daarentegen uitstekend: hij zingt het moeiteloos 8 uur uit, en de extra batterij in de keyboard dock voegt daar nog ruim 4 uur aan toe.

Er zijn al heel wat tablets van kunststof op de markt, en die voelen doorgaans gammel aan. Dat is niet het geval met de Transformer Pad. De geribbelde rubberen bekleding ligt stevig in de hand. Hij klikt even makkelijk en stevig vast aan zijn keyboard dock als de metalen uitvoering. Ook het klavier zelf is opnieuw van uitstekende kwaliteit. Al twijfelen we wel een beetje of het allemaal even duurzaam is.

Tablet als laptop

Er zijn ook aangename verrassingen. Het geluid uit de ingebouwde luidsprekertjes is een beetje blikkerig maar onverwacht krachtig. En de Transformer Pad wordt geleverd met een aantal interessante apps. We zijn vooral blij met Polaris Office, een meer dan behoorlijke Microsoft Office-vervanger. Deze Polaris maakt dat de Transformer Pad voor sommige gebruikers de rol van een laptop kan overnemen. En dat is essentieel, want anders heeft dit apparaat niet veel bestaansreden.

De Tranformers van Asus blijven een sterk concept. Laten we wel wezen: geen enkele Android tablet kan momenteel de rechtstreekse confrontatie met de Apple iPad aan. En dus moeten andere fabrikanten iets vinden om hun apparaten mee te onderscheiden. Dat kan een ander formaat zijn (vooral dan de 7 inch-klasse), of een lage prijs - of de opmerkelijke transformatietruc van Asus.

Maar hoewel de Transformer Pad bijna even snel is als de Transformer Prime, is dat vandaag niet meer genoeg om uit te blinken. In benchmarks kan hij geen gelijke tred houden met de huidige Android 4.0 topmodellen van Samsung en Toshiba. Al is dat misschien juist een goed teken: het wijst erop dat Android-tablets de jongste maanden forse vooruitgang zijn aan het boeken.

Als Android-tablet op zichzelf is de Transformer Pad TF300 dus geen uitblinker. Maar als je van plan was om én een tablet, én een laptop te kopen, dan wordt de Transformer Pad opeens een heel aantrekkelijk alternatief. Op voorwaarde dat je genoegen kan nemen met de software die op Android beschikbaar is – Photoshop draaien is er uiteraard niet bij. En wellicht zou u nog 100 euro extra willen neertellen voor de versie die ook 3G aan boord heeft.

Sinds de lancering van deze Transformer Pad, heeft Asus alweer twee nieuwe varianten van hetzelfde concept aangekondigd. Maar die zullen worden uitgerust met Windows 8 en het daarvan afgeleide Windows RT. Dat is een ontwikkeling om naar uit te kijken. Deze uitstekende hardware, gekoppeld aan het vermogen om Windows-software te draaien en dus een laptop volledig te vervangen, dat zou wel eens een magische combinatie kunnen zijn. Wat ons betreft, klinken die Windows-tablets van Asus veelbelovender dan Microsofts eigen Surface.