Twee topfavorieten steken met kop en schouders boven de rest van het peloton uit als kandidaat-winnaar van de Ronde Van Vlaanderen komende zondag. Stilaan overbodig om te zeggen dat het gaat om Tom Boonen en de Zwitser Fabian Cancellara. Maar daarnaast starten in Brugge nog wel enkele renners die stiekem hopen in Oudenaarde op het hoogste trapje van het podium te mogen staan. We zetten er tien op een rij.

1)  Filippo Pozzato
Filippo Pozzato lijkt klaar om een half mirakel te verwezenlijken. De Italiaan brak begin februari een sleutelbeen in Qatar en belandde op de operatietafel. Het belette hem niet om tien dagen later zijn rentree in competitie te maken. Een serieus risico, maar de sympathieke Pippo wist waarom hij het deed. Hij wilde absoluut present tekenen in zijn geliefde voorjaarskoersen. De Ronde van Vlaanderen is er daar een van, en zeker niet de minste. Aan motivatie ontbreekt het niet. Evenmin aan conditie, zoals hij de jongste week al liet zien.

2) Sylvain Chavanel
Sylvain Chavanel won de Driedaagse De Panne -Koksijde wat ongetwijfeld een boost zal geven. Kan in de Ronde comfortabel schuilen achter de brede schouders van Tom Boonen. Nochtans bewees de Fransman vorig jaar met een tweede plaats dat hij helemaal thuis is op de Vlaamse wegen. Wordt zijn kopman wat al te nadrukkelijk in de tang gezet door de concurrentie, dan kan Chavanel nog altijd stevig uit de hoek komen.

3) Sep Vanmarcke
Onze jonge landgenoot (23) meldde zich eind februari met een ferme overwinning in de Omloop Het Nieuwsblad, waar hij zijn idool Tom Boonen en Juan Antonio Flecha klopte in de sprint. Geen toeval, bewees hij de jongste dagen met alweer een sprekende ereplaats in de E3 Harelbeke. De Vlaamse hellingen liggen hem, van de afstand moet hij ook niet te veel schrik hebben. Nu Haussler niet echt present geeft, mag hij bovendien rekenen op de steun van zijn ploeg, samen met Johan Vansummeren allicht in de sprint.

4) Peter Sagan
De jonge Slowaak kan weinig adelbrieven voorleggen uit vorige edities van de Ronde, maar de manier waarop hij dit voorjaar al door het peloton raasde maakte diepe indruk. 4de in Sanremo, 14de in de E3 en 2de in Wevelgem. Bovendien won hij vijf dagen voor de Ronde in de sprint de eerste rit van de Driedaagse. Deze Sagan is zonder twijfel schaduwfavoriet.

5) Stijn Devolder
Met twee eindzeges op het palmares is Devolder elk jaar een kandidaat-winnaar in de Ronde. De vorige jaren draaide het wat minder, maar dit jaar lijkt Devolder weer boven water te komen. Hij toonde zijn stijgende vormcurve al een keer bergop in de Tirreno en diep in de finale van de E3. Heeft bij Vacansoleil-DCM een stevig team rond zich.

6) Matti Breschel
De Deen werd door Rabobank binnengehaald om potten te breken in het voorjaar van 2011, maar twee knieoperaties deden de plannen in het water vallen. Dit jaar verliep de voorbereiding van Breschel rimpelloos. De Omloop Het Nieuwsblad kwam nog wat te vroeg en Breschel raakte niet mee in de beslissende ontspanning van Vanmarcke-Boonen en Flecha. Maar de conditie gaat in stijgende lijn, zo werd hij derde in Gent-Wevelgem.

7) Björn Leukemans
De kopman van Vacansoleil-DCM was de afgelopen drie jaar telkens goed voor een top-tien plaats in de Ronde. Niemand die er dan ook aan twijfelt dat  hij ook op 1 april op de afspraak zal zijn. Al blijft winnen voor Leukemans nog steeds een ander paar mouwen. Hij klaagde de jongste tijd over enkel kwaaltjes maar kan in dat geval nog altijd van goudwaarde zijn voor Stijn Devolder.

8) Leif Hoste
Zal het Leif Hoste na driemaal een tweede plaats (laatse keer in 2007) in de Ronde eindelijk eens lukken te winnen? Vorig seizoen was na een val in de Driedaagse een volledig verloren jaar en bijna leek Hoste renner af. Maar de jongste weken toonde Hoste dat hij opnieuw de goede conditie te pakken heeft en aan motivering zal het  zeker niet ontbreken. Daarbij kan hij zich volledig op de Ronde richten, aangezien zijn ploeg Accent Jobs-Willems Veranda's niet mee mag doen in Parijs-Roubaix.

9) Alessandro Ballan
De winnaar van de Ronde in 2007 die met zijn ploeg BMC misschien wel het sterkste collectief zou moeten zijn op 1 april. Hij behaalde een vierde plaats in de Strade Bianche, een achtste stek in Milaan - Sanremo en kwam als negende over de meet in de E3.

10) Philippe Gilbert
Het grote vraagteken, de man waarvan we dit seizoen (te?) veel verwachten nu hij in een zeer sterk BMC-team rijdt en na zijn glansprestaties van vorig jaar. Of de Belgische kampioen na twee derde  plaatsen helemaal klaar is om eindelijk raak te schieten in 'Vlaanderens Mooiste'? 'Schrijf hem nog niet af, met een kampioen als hij weet je nooit', waarschuwt Freddy Maertens. Tot nu was Gilbert vooral opvallend door onopvallend te zijn: opgave in E3, nergens in Gent-Wevelgem, lekke band in Omloop het Nieuwsblad, valpartij in Milaan-San Remo.