Maleisische natuurbeheerders hebben dit weekeinde een jonge vrouwelijke Borneo-Sumatraanse neushoorn gevangen genomen om haar aan een mannetje te koppelen. Zo moet worden voorkomen dat de soort uitsterft.

Het aantal Borneo-Sumatraanse neushoorns in de oerwouden van het eiland Borneo is in de afgelopen jaren gedaald naar minder dan veertig. De autoriteiten zijn meer dan drie jaar op zoek geweest naar een geschikte partner voor een mannelijke neushoorn van middelbare leeftijd die in 2008 in de oostelijke Maleisische staat Sabah werd gered.

Het mannetje liep toen met een geïnfecteerde beenwond rond op een palmolieplantage. De wond was waarschijnlijk veroorzaakt door een val van stropers. Nadat hij gevangen was genomen, werd al een keer eerder een vrouwelijke neushoorn voor het mannetje gevonden, maar zij bleek te oud om nog voor nageslacht te zorgen.

Het vrouwtje dat nu is gevangen, zou jong genoeg moeten zijn. Ze wordt volgens de natuurbeheerders al jaren in de gaten gehouden. 'Dit is een fantastisch cadeau in de moeilijke strijd om deze unieke soort te redden', zei directeur van de afdeling natuurbeheer Laurentius Ambu. 'Dit is onze allerlaatste kans om een van de oudste zoogdierrassen ter wereld te redden.'

Het is niet bekend hoe oud het nu gevangen vrouwtje is. Het mannetje is meer dan 20 jaar oud. Borneo-Sumatraanse neushoorns zijn een ondersoort van de Sumatraanse neushoorn. Die is met een schofthoogte van 120 centimeter het kleinste neushoornras.

De ondersoort leeft alleen op het Maleisische deel van Borneo. Een halve eeuw geleden waren er nog tweehonderd, maar door uitbreidende plantages en andere ontwikkelingen nam het leefgebied sterk af. Ook jagen stropers op hen vanwege hun hoorns en andere lichaamsdelen die in traditionele recepten worden gebruikt.

Een soortgelijk kweekprogramma voor de Sumatraanse neushoorn in Indonesië kreeg vorig jaar te maken met een flinke tegenvaller toen een zwangere neushoorn een miskraam kreeg.