Een Russische Sojoez-raket is vrijdag met de eerste twee satellieten voor het ruimtevaartproject Galileo vertrokken. De Sojoez werd gelanceerd vanaf de ruimtebasis Kourou in Frans-Guyana. Galileo is een project van de Europese Unie.

Het is de eerste keer dat een Sojoez gelanceerd wordt buiten de voormalige Sovjet-Unie. 'Het is een dubbele pagina in het boek van de ruimtevaartgeschiedenis, Europa en Rusland samen', aldus Laurent Wauquiez, de Franse minister van Hoger Onderwijs en voormalige onderminister van Europese aangelegenheden. 'Het is zonder twijfel een van de mooiste verhalen over samenwerking (...) Dit geeft ons kracht en een buitengewoon concurrerend voordeel in het ruimtevaartdomein.' De Russische onderminister Sergej Ivanov zei dat het de eerste keer is dat twee teams samenwerkten bij de lancering van een Sojoez.

De Sojoez-raket brengt de IOV-1 PFM en FM2 satellieten in een baan om de aarde. De twee satellieten worden in een tegenovergestelde baan gebracht. 'Het eerste deel van de missie is goed verlopen', aldus Jean-Yves Le Gall, directeur van Arianespace, de commerciële tak van de Europese Ruimtevaartorganisatie. 

De EU hoopt met het navigatiesysteem Galileo een alternatief te bieden voor het alom gebruikte Amerikaanse GPS-systeem. Het systeem zou nauwkeuriger en betrouwbaarder moeten zijn dan GPS. De toepassingen van het systeem variëren van nauwkeurig inzaaien van akkers tot het vaststellen van iemands positie bij een reddingsmissie. De EU hoopt dat het systeem ook een financiële meevaller vormt.

'Als Europa in de toekomst concurrerend en onafhankelijk wil zijn, moet de EU haar eigen satellietnavigatiesysteem hebben om nieuwe economische mogelijkheden te creëren', aldus Herbert Reul, hoofd van de EU-commissie voor Industrie, Onderzoek en Energie. De EU hoopt met het systeem de komende twintig jaar zo'n negentig miljard euro te verdienen. De kosten voor de ontwikkeling en het operationeel maken van Galileo sinds 2003 zijn becijferd op ruim vijf miljard euro. Het onderhoud en de voltooiing van Galileo kost jaarlijks ongeveer een miljard euro.

Het is de bedoeling dat Galileo in 2014 gebruiksklaar is. In totaal zijn daar dertig satellieten voor nodig, die vanaf nu met twee tegelijk ieder kwartaal zullen worden gelanceerd.