Voormalig wielerkampioen Paolo Bettini (37) is woensdag aan het ergste ontsnapt. De huidige bondscoach van de Italiaanse nationale ploeg kwam als passagier van een sportvliegtuig ongedeerd uit een noodlanding op zee.

Volgens La Gazzetta dello Sport verloor de vriend van Bettini, die als piloot aan het stuur zat, om een nog onbekende reden de controle over het toestel. Hij slaagde er wel in veilig te landen op zee, op zowat twee km van de Toscaanse kust. Beide mannen konden wegzwemmen van het toestel en werden opgepikt door een vissersboot. Die verwittigde de kustwacht, waarna Bettini en zijn passagier veilig naar land werden gebracht.

Uit een eerste onderzoek in het ziekenhuis bleek dat Bettini slechts een kleine verwonding aan het been had opgelopen. Ook de piloot kwam er zonder kleerscheuren vanaf.
Paolo Bettini is een van de meest succesvolle eendagsrenners van het vorige decennium. Hij won in zijn carrière onder meer Milaan-Sanremo ('03) en twee keer het WK ('06 en '07), Luik-Bastenaken-Luik ('00 en '02) en de Ronde van Lombardije ('05 en '06). In 2004 veroverde hij goud in de olympische wegrit in Athene.

Na de tragische dood in februari 2010 van zijn goede vriend Franco Ballerini, die overleed na een rally-ongeluk, nam Bettini over als Italiaans bondscoach.