Betogers in Bahrein nemen Parelplein weer in
Foto: Reuters
In de Golfstaat Bahrein hebben duizenden betogers zaterdag het Parelplein in de hoofdstad Manamah weer ingenomen. Kroonprins Salman bin Hamad Al-Khalifa had het leger en de oproerpolitie eerder opdracht gegeven zich terug te trekken.

Met de terugtrekking lijkt het soennitische koningshuis, dat eerder keihard optrad tegen de overwegend sjiitische betogers, gevolg te geven aan druk van het Westen om gematigder te reageren op de protesten. Of dat voldoende is om de rust in het land te doen weerkeren valt te betwijfelen: veel betogers willen nu af van het hele koningshuis.

Betogers beschoten

Donderdag vielen vijf doden en meer dan tweehonderd gewonden toen de oproerpolitie het Parelplein op hardhandige wijze ontruimde. Vrijdag vielen nog eens tientallen gewonden toen militairen het vuur openden op betogers die het plein opnieuw wilden bezetten.

Onder druk van de Verenigde Staten lijkt het koningshuis zaterdag dus in te binden. Kroonprins Salman bin Hamad Al Khalifa, plaatsvervangend opperbevelhebber van de strijdkrachten, riep in een korte televisietoespraak op tot kalmte en een politieke dialoog. 'Hoe sneller de rust weerkeert, hoe sneller wij onze doelen kunnen bereiken', zei hij.

Tanks trekken zich terug

Nadat eerst de tanks en pantservoertuigen van het leger vertrokken en later ook de oproerpolitie zich terugtrok, namen betogers het Parelplein weer in. Er werd gezongen, gejuichd en gehuild. Sommigen droegen witte lakens om aan te geven dat ze bereid waren het martelaarschap te aanvaarden. Anderen droegen Bahreinse vlaggen, bloemen of buttons met de tekst 'vreedzaam!'.

De Unie van Vakbonden in Bahrein heeft intussen opgeroepen tot een algemene staking van onbepaalde duur, die zondag van start moet gaan. Met de actie willen de vakbonden het recht opeisen om vreedzaam te manifesteren, zonder tussenkomst van de ordetroepen.

'Dialoog zonder uitstel starten'

 EU-topdiplomate Cathy Ashton toonde zich zaterdag 'diep bezorgd' over nieuwe meldingen van geweld door de ordetroepen in Bahrein. Ze herhaalde haar oproep om bijkomende slachtoffers te voorkomen en hoopt dat de aangekondigde dialoog van kroonprins Salman bin Hamad al-Khalifa "zonder uitstel" van start kan gaan.

In een mededeling drong Ashton er bij de autoriteiten in Bahrein nog op aan 'de fundamentele mensenrechten te respecteren, inclusief de vrije meningsuiting en het recht om zich vrij te verenigen'. 

Sjiieten

Bahrein heeft een overwegend sjiitische bevolking. Veel sjiieten voelen zich door de soennitische elite echter als tweederangsburgers behandeld. De soennitische machthebbers zijn bang dat Iran de sjiitische meerderheid in hun land gebruikt om zijn invloed in het gebied uit te breiden.