Zaterdagavond omstreeks 23 uur heeft zich een zware ontploffing voorgedaan in een woning aan de hoek van de Gaucheret- en de Destouvellestraat in Schaarbeek. Door de kracht van de ontploffing werden ook twee aanpalende woningen getroffen. Er vielen drie doden en zeventien gewonden.

De explosie deed zich voor in nummer 33 van de Destouvellestraat, een hoekwoning. Het huis stortte volledig in. Twee aanpalende woningen, het nummmer 35 in dezelfde straat en nummer 199 van de Gaucheretstraat, stortten gedeeltelijk in. De zware ontploffing was tot op het Liedtsplein, enkele honderden meters ver, te horen.

Wegens verder instortingsgevaar wordt de bewoners uit de onmiddellijke buurt onderdak gegeven in de plaatselijke gemeenteschool. Gevaar op een nieuwe ontploffing is er niet. Voorlopig zijn naast de drie ingestorte huizen nog zo'n 10 andere huizen onbetreedbaar, aldus brandweercommandant Alain Gibson. 'Verdere inspectie is geboden'. Werkgroepen meten de komende uren de schade en de risico's op.

Drie doden

Bij de ontploffing zijn drie doden gevallen. Een man van 58 werd levenloos aangetroffen onder het puin van het verwoeste gebouw in de Gaucheretstraat 199, een andere man van 66 in het ingestorte huis in de Destouvellesstraat 35.

Zondagmiddag werd nog een derde dode vanonder het puin gehaald. Wenke Roggen, woordvoerster van het Brusselse parket, bevestigde de ontdekking van het derde levensloze lichaam bevestigd, maar ontkent evenwel dat het met zekerheid gaat om de vermiste persoon naar wie gezocht werd.

'De politie heeft inderdaad bevestigd dat het gaat om de vermiste persoon, maar ikzelf heb dat nooit bevestigd. Je kan u enkel zeggen dat er een derde lichaam vanonder het puin is gehaald. De mensen van het identificatieteam (DVI) moeten zich hierover nog uitspreken', aldus Roggen.

Volgens Roland Thiebault, woordvoerder van de politiezone Brussel-Noord, zijn de opsporingswerken van de brandweer officieel beëindigd, wat zou kunnen betekenen dat het derde gevonden lichaam wel degelijk dat van de man is die door zijn familie als vermist werd opgegeven na de explosie zaterdagnacht.

17 gewonden

In totaal werden zeventien mensen in het ziekenhuis opgenomen, onder wie twee kinderen. Een van de kinderen verkeert in kritieke toestand, maar is stabiel.

Van de andere slachtoffers zouden er vier erg aan toe zijn, maar zij verkeren niet in levensgevaar. Negen van hen kwamen uit de drie woningen die zijn ingestort. In die drie huizen woonden in totaal elf mensen.

Vijf mensen werden van onder het puin gehaald, onder wie een vrouw die meer dan twee uur onder het puin heeft gelegen.

Oorzaak nog onbekend

Of een gaslek aan de basis zou kunnen liggen van de gasexplosie, is een van de pistes die nog onderzocht moeten worden. Maar voorlopig blijft de oorzaak van de ramp onduidelijk. Dat verklaarde Wenke Roggen, substituut-procureur des konings tijdens een persconferentie.

'We werden gisteren opgebeld iets na 23 uur. We hebben onmiddellijk een gerechtsdeskundige, gespecialiseerd in ontploffingszaken, gevorderd. Er zijn contacten geweest met de politie- en brandweerdiensten en met de civiele bescherming', aldus Roggen. Vanmorgen is ook de onderzoeksrechter gevorderd.

Philippe Massart van Sibelga benadrukte dat er in het laatste jaar in de twee betrokken straten geen enkele oproep voor gasgeur is geweest. De laatste zes maanden zijn er ook geen openingen noch sluitingen van gasmeters uitgevoerd.

Opvang voorzien voor getroffen families

Tijdens de nacht vingen mensen van het Rode Kruis en het OCMW van Schaarbeek drie families en één bewoner op in de lagere school nummer acht. Andere inwoners vonden opvang bij vrienden of familie.

Zondagmiddag wordt in het Maison des Citoyens opvang voorzien voor de getroffen families.

'Rampenplan binnen 10 minuten afgekondigd'

'Om 23u04 is de eerste informatie over de explosie binnengelopen', zegt David Yansenne, politiechef van de zone Brussel-Noord. Binnen de 10 minuten is het rampenplan afgekondigd. 'We hebben een maximaal aantal politieagenten, zo'n 100 à 150 mensen, uitgestuurd. We kregen ook versterking van zo'n 40 à 50 politieagenten van andere politiezones en de federale politie'.

Zondag rond 4 uur is het rampenplan terug afgeblazen. De perimeter die aanvankelijk werd ingesteld - de ruime zone die de Gaucheret- en de Destouvellesstraat omvatte - werd ook ingeperkt, waardoor sommigen terug konden naar hun huizen. Al moeten de meesten het nog zonder electriciteit stellen.

Minister van Binnenlandse Zaken Annemie Turtelboom (Open Vld) heeft zondagmiddag de plek bezocht waar de explosie zich voordeed. Ter plaatse heeft ze de hulpdiensten ondersteund en haar medeleven uitgesproken tegenover de aanwezige getroffen bewoners.

Bij de operatie zijn meer dan 14 mensen van de federale politie ingezet, alsook 1 of 2 mensen van het identificatieteam en manschappen van verschillende andere Brusselse politiezones.

Voorlopig blijft de perimeter gelden tot wanneer ingenieurs van de gemeente Schaarbeek meer details vrijgeven over de staat van de gebouwen. In de nacht van zondag op maandag wordt die perimeter bewaakt uit veiligheidsoverwegingen en om diefstal te vermijden. Negen mensen van de federale politie en agenten van andere Brusselse politiezones zullen de zone Brussel-Noord versterken.