De Noord-Afrikaanse tak van Al-Qaeda heeft dinsdag de verantwoordelijkheid opgeëist voor de ontvoering van vijf Franse staatsburgers in Niger.

De eisen aan de Franse regering worden binnenkort bekendgemaakt, liet Al-Qaeda in de Islamitische Maghreb (AQMI) in een verklaring via een nieuwskanaal van de zender Al-Jazeera weten.

De vijf Fransen en twee andere buitenlanders werden vorige week donderdag uitvoerd bij een uraniummijn van het Franse bedrijf Areva bij Arlit in de Sahara. De groep werd samen met een dertigtal strijders voor het laatst gezien toen ze in de woestijn op weg waren naar Algerije of Mali.

'De mannen wisten de mijn van Arlit in Niger aan te vallen die als een van de belangrijkste uraniumbronnen ter wereld gezien wordt en die al tientallen jaren wordt leeggeroofd door Frankrijk', luidde de boodschap.

De groep wist de bewaking in het gebied te omzeilen en ’vijf Franse nucleaire experts’ gevangen te nemen. De eisen aan Frankrijk worden ’binnenkort’ bekendgemaakt. 'Wij waarschuwen hen ook geen stommiteiten te begaan.'

In juli liet AQMI weten een 78-jarige Franse gijzelaar te hebben gedood die drie maanden eerder gevangen was genomen. De groep noemde het een vergeldingsdaad voor de dood van zes strijders in een door Frankrijk gesteunde militaire operatie in de regio.

AQMI is actief in een woestijngebied dat zich uitstrekt van Mauritanië tot Tsjaad. De groep is voortgekomen uit een Algerijnse extremistische beweging die zich in 2006 officieel bij het islamitische terreurnetwerk aansloot.

Areva, dat over de hele wereld actief is op het gebied van kernenergie, betrekt een groot deel van zijn uranium uit Niger. Volgens hulporganisaties is bijna de helft van de bevolking van het Afrikaanse land aangewezen op voedselhulp en lijdt een op de zes kinderen in Niger honger.