De Antwerpse Zoo werkt mee aan een onderzoek om de Noord-Amerikaanse modderduivel, de grootste salamandersoort op dat continent, van het uitsterven te redden. De zoo gaat sperma van het dier bewaren. Dat laat de Universiteit van Michigan donderdag weten.

Robert Browne, een Australische onderzoeker aan de Antwerpse Zoo, leidt een internationaal team dat sperma van de Noord-Amerikaanse modderduivel (hellbender salamander) moet verzamelen en invriezen. Het onderzoek heeft de steun van de Vlaamse Gemeenschap en loopt in samenwerking met de Michigan State University en de Nashville Zoo.

'De dieren hebben een bedreigde status en hun sperma lijdt wellicht onder de vervuiling', aldus Browne. 'Het is daarom van belang om goede zaadcellen te bewaren voor de toekomst. Met het bewaren van de genetische variatie kunnen we over tien, twintig of dertig jaar de soort nog altijd herintroduceren.'

Bovendien kunnen de technieken ook bij andere amfibiesoorten toegepast worden. Uit eerste tests bleek dat het ingevroren sperma zes maanden overleefde, wat impliceert dat het voor tientallen jaren kan.

De populatie reuzensalamanders in Noord-Amerika is de afgelopen tien jaar snel afgenomen door vervuiling en habitatverlies en er werden nauwelijks nieuwe dieren geboren. De veertig centimeter lange salamanders leven langs bergstromen in het zuidoosten van de VS. Er bestaat ook een Chinese en Japanse variant van de reuzensalamander.