JERUZALEM/GAZA-STAD - Israëlische troepen trokken vandaag vroeg in de morgen met tanks en ander zwaar materieel Palestijnse gebieden op de Westelijke Jordaanoever binnen. Helikopters begeleidden de opmars. Drie Palestijnen werden gedood.
De eerste doelen waren de steden Jenin en Ramallah. De Israëli's ruimden met bulldozers versperringen op die de Palestijnen hadden aangebracht. In een eerste confrontatie in Ramallah schoten de Israëlische militairen een Palestijnse agent dood. Bij een school in Jenin waren Palestijnse leerlingen doelwit. Volgens artsen is een tienjarige scholiere gedood en raakten anderen, onder wie een meisje van elf jaar, gewond.

Uitlevering moordenaars

Dit militair machtsvertoon heeft er alle schijn van dat Israël niet langer wacht op daden van de Palestijnse leider Arafat. Van hem was geëist de moordenaars van Zeevi, de Israëlische minister van Toerisme, uit te leveren.

Israël dreigde gisteren al met vergeldingsmaatregelen als niet direct gehoor werd gegeven aan de eis. ,,Dan beschouwen wij de Palestijnse Autoriteit als entiteit die terrorisme steunt, en zullen we dienovereenkomstig handelen'', aldus staatssecretaris Saar vanmorgen na de nachtelijke zitting van het veiligheidskabinet.

Zeevi werd gisteren doodgeschoten in een hotel in Jeruzalem. De moord is opgeëist door het militante Volksfront voor de Bevrijding van Palestina (PFLP). Volgens het Volksfront was de aanslag een wraakactie voor de dood van hun leider Abu Ali Mustafa. Die werd in augustus door het Israëlische leger vermoord.

Het was de eerste keer in de 53-jarige geschiedenis van de Israëlische staat dat Palestijnen een lid van het Israëlische kabinet vermoordden. Zeevi was een ultranationalist en de leider van de extreemrechtse Nationale Unie. Hij was een groot voorstander van het verjagen van de Palestijnen, ook uit de Gazastrook en de Westelijke Jordaanoever. Zeevi had maandag zijn vertrek uit de regering bekendgemaakt. Dat zou gistermiddag plaatshebben. Voor vandaag staat een staatsbegrafenis gepland.

Daders bekend

De Israëlische politie kent volgens de minister van Binnenlandse Veiligheid, Landau, de moordenaars van Zeevi. Hun namen zouden worden doorgegeven aan de Palestijnen. Arafat veroordeelde de aanslag met kracht. In de loop van de dag arresteerde de Palestijnse politie een woordvoerder van het Volksfront. Volgens onbevestigde berichten pakte de Palestijnse politie later nog twee leiders van het PFLP op.

Premier Sharon verklaarde gisteren na een spoedzitting van zijn kabinet dat met de moord een nieuwe periode is begonnen. Daarmee suggereerde hij dat het Israëlische leger buitengewoon hard zal optreden. Bovendien kondigde hij af dat alle contacten met de Palestijnen worden opgeschort totdat ,,de terreur is begraven''.

Beschuldigingen Sharon

De premier schoof alle verantwoordelijkheid in de schoenen van Arafat. Volgens hem faalt de Palestijnse president in het oppakken van militante Palestijnen en het voorkomen van terreur. Zo pleegde gisteren een Palestijn bij de grens met de Gazastrook nog een zelfmoordaanslag op Israëlische militairen. De dader kwam om. Hij blies zichzelf op toen een jeep met Israëlische militairen passeerde. Twee soldaten raakten licht gewond. Ook die aanslag is opgeëist door het PFLP.

De Verenigde Staten hebben Israël opgeroepen de prille vredespogingen van de afgelopen tijd voort te zetten. ,,Het zou een tragedie zijn, als terroristen dat proces zouden kunnen doen ontsporen'', zei een woordvoerder van het ministerie van Buitenlandse Zaken. Wel vindt Washington dat de Palestijnse Autoriteit stappen moet nemen tegen de verantwoordelijken. ,,Deze afschuwelijke daad is een extra bewijs dat het terrorisme bestreden moet worden'', zei president Bush.