"Open Vld is een partij die iedereen aan boord hijst, niemand achterlaat, niemand opgeeft, niemand uitsluit. Dat is de kern van het liberalisme". Dat heeft Open Vld-voorzitter Bart Somers zondag benadrukt op het driedaagse congres van zijn partij. De Vlaamse liberalen willen duidelijk maken dat zij progressief, sociaal en groen zijn.
Open Vld ziet een aantal nieuwe maatschappelijke uitdagingen waarop ze naar eigen zeggen een progressief antwoord wil bieden. De partij wil onder meer de strijd aanbinden met het protectionisme dat naar aanleiding van de crisis in verschillende landen de kop opsteekt en komaf maken met het dogma dat economische groei en het voeren van een groen beleid niet samengaan. "De basis voor een groen- en groeibeleid in Vlaanderen is gelegd, maar ook hier kan er meer en beter. Voor Open Vld wordt dit dé prioriteit van de volgende legislatuur", verklaarde Vlaams viceminister-president Dirk Van Mechelen.

Bart Somers onderstreepte daarnaast dat Open Vld niet enkel de partij is van de begoede klasse. "Onze tegenstanders hangen maar al te graag het beeld op dat we er enkel zijn voor de happy few, zij die het gemaakt hebben. Een echte liberale partij is echter niet blind voor tegenslag. We beseffen heel goed dat er heel veel mensen zijn die het geluk niet aan hun kunt hebben. Wij zijn een partij die opstandig wordt van uitsluiting, racisme en discriminatie. Die niet aanvaardt dat er in Vlaanderen meer dan 600.000 mensen in armoede leven. Open Vld is een partij die iedereen aan boord hijst", luidde het.

De inzet van de verkiezingen is voor Open Vld de aanpak van de economische crisis. Volgens Somers kan zijn partij de kiezer recht in de ogen kijken en hoeft ze dan ook geen schrik te hebben. "Hoe overwinnen we deze crisis? We moeten niet bang zijn. Want we hebben het antwoord. We hebben immers de sterkste Vlaamse ploeg en de meest bevlogen Europeaan", poneerde Somers met een verwijzing naar de Vlaamse ministers en ex-premier Guy Verhofstadt.

Dat Verhofstadt nog altijd op handen wordt gedragen binnen de partij, bleek ook nu weer. Hij kreeg twee keer van de zaal een staande ovatie. En Somers verwees naar de periode-Verhofstadt om het verschil aan te tonen tussen een regering met liberalen en zonder liberalen aan het stuur.

"De mensen herinneren zich die jaren van stabiliteit en dynamisme nog wel. Ze weten dat er toen geen aanslepende politieke crisissen waren, dat de begroting in evenwicht was, de staatsschuld werd afgebouwd, de economie op volle toeren draaide en ons land internationaal meetelde", dixit Somers.

Toch pleitten de Vlaamse liberalen voor een verantwoordelijke en realistische houding. Federaal vicepremier Karel de Gucht verwoordde het zo: "Het is niet mijn droom om met cdH in een regering te zitten, om in een regering te zitten tussen een MR en een PS die mekaar te woord en nog net niet te zwaard bevechten, om te regeren met partijen die hooguit voor 20 procent liberaal denken. Het is geen droom, maar een realiteit die we onder ogen moeten zien in het federale België. Een realiteit die we mee moeten sturen als verantwoordelijke politieke partij".

Open Vld-voorzitter Bart Somers stelde in zijn speech ook nog trots te zijn dat zijn partij van een bende ruziemakers is uitgegroeid tot de meest eensgezinde partij in de Wetstraat. "Op een moment dat velen zwalpen en verdeeld zijn, kunnen wij houvast bieden", klonk het.