BRUSSEL - Hugo Coveliers is niet langer fractieleider van de VLD in de Senaat. Hij wordt opgevolgd door Paul Wille. Dat heeft de senaatsfractie vanmorgen beslist op een vergadering waar ook partijvoorzitter Karel De Gucht aanwezig was. Volgens De Gucht en de fractie was de situatie onhoudbaar geworden. Zij nemen het niet dat Coveliers steeds weer kritiek levert op de partij, de premier en het regeerakkoord.
,,Het is mijn overtuiging dat de manier waarop Hugo Coveliers zich bij herhaling over de partijvoorzitter, de partij, de premier, het werk van de VLD en het regeerakkoord heeft uitgelaten de partij schade toebrengt en een onhoudbare situatie creëert", verklaarde De Gucht na afloop van de fractievergadering.

De Gucht voerde gisteren een individueel gesprek met alle fractieleden. Hij ontkende iemand onder druk te hebben gezet. De fractieleden deelden naar verluidt de mening van de partijvoorzitter. Negen van de twaalf VLD-senatoren hadden inmiddels in een brief op de vervanging van Coveliers aangedrongen. Ook de twee senatoren die de brief niet ondertekenden - Jacques Devolder en Jean-Marie Dedecker - noemden de situatie volgens De Gucht ,,vrij onhoudbaar''.

Op vraag van sommige senatoren ondernam De Gucht daarna nog een bemiddelingspoging. Maar die mislukte. De VLD-voorzitter wou naar eigen zeggen dat Coveliers zich zou verontschuldigen voor zijn houding. ,,Ik stel vast dat Coveliers in de krant en op de radio al meteen met een uitleg klaarstond. Dit bewijst dat het moeilijk is om op een normale manier een gesprek te hebben'', aldus De Gucht.

Eind augustus floot het VLD-partijbureau Hugo Coveliers al eens terug. Ook toen was de aanleiding de ongezouten mening van de Antwerpse VLD'er op de partij. Coveliers hekelde niet enkel het regeerakkoord, maar ook de manier waarop de Vlaamse ministers Jaak Gabriëls en Guy Vanhengel werden vervangen. Hij stelde ook dat de partijtop hem een ministerpost had beloofd.