BRUSSEL - "Het signaal van de Ierse kiezer moeten we ernstig nemen, maar mag ons niet van onze koers doen afwijken. Meer dan ooit is de uitbreiding en de verdieping van de Europese Unie noodzakelijk." Dat heeft premier Guy Verhofstadt gezegd op het VLD-Europacongres in Blankenberge. Voor hem is de Ierse afwijzing "een extra aansporing om een ambitieuse verklaring van Laken op papier te krijgen".
In een toelichting aan Belga verklaarde de premier dat het Iers referendum geen streep door de rekening van Laken is. "Meer dan ooit ben ik er nu van overtuigd dat er een grondige hervorming nodig is."

Verhofstadt geeft toe dat hij "de afwijzing van Nice door de Ierse bevolking betreurt. Natuurlijk weten we allemaal dat Nice vele onvolkomenheden heeft, maar toch is dat verdrag noodzakelijk. Het kan de poort voor de uitbreiding open gooien en dat is een historische kans", alsnog Verhofstadt. Hoe het Ierse 'Neen' onschadelijk moet gemaakt worden, maakte Verhofstadt niet duidelijk.

De premier vond het verstandig dat er een bezinningsperiode komt en dat de regeringsleiders er volgende week, op de top van Göteborg, van gedachten over wisselen. Of er dan al een strategie uit de bus komt, betwijfelt Verhofstadt. "Allicht is het dan nog te vroeg."