MALTA IN HET SPOOR VAN DE RIDDERS VAN SINT-JAN

Vakantie met zwaard en harnas

De eilandengroep van Malta, Gozo en Comino ligt als een Heilige Drievuldigheid in het hartje van de Middellandse Zee. Overal waar je gaat, tonen ze je de grandeur van de ridders van Sint-Jan. Al blijft Malta met zijn indrukwekkende rotslandschappen en glasheldere zee in de eerste plaats een parel van de natuur.
Vakantie met zwaard en harnas
Valletta, uitzicht vanaf de Upper Barracca Gardens. Mariette Carstens/Hollandse Hoogte
© Mariette Carstens





De kleine jongen in mij heeft altijd iets met ridders gehad. De macht van hun zwaard, de heroïsche kracht van hun harnas en de roem waarmee hun status gepaard ging, hebben mijn dromen vaak op hol doen slaan. Stiekem droom ik er nog altijd van terug te kunnen gaan in die tijd. Hoe onverschrokken zou ik dan niet geweest zijn. Mijn gids Clive Cortis lacht. 'Dan zal je op Malta je hartje kunnen luchten. Het eiland ademt de geschiedenis van de ridders', zegt hij.



Hoe onverschrokken ik moet zijn, bleek al snel na mijn aankomst op de luchthaven. Een oudere taxichauffeur nam me mee op een helse rit naar het hotel, waarbij hij zo goed als alle verkeersregels aan zijn laars lapte. Nog nooit was ik zo opgelucht om mijn benen te kunnen strekken. Wanneer ik de volgende dag op de enige autosnelweg - of wat daarvoor moet doorgaan - een auto-ongeluk zie en mijn chauffeur zelf ternauwernood aan een ongeval ontsnapt, is het voor mij duidelijk: de toerist die zich met de wagen op de weg op Malta waagt, moet goed gek zijn. 'Het verkeer op Malta is de chaos', geeft Clive toe. 'Iedereen doet maar wat. Het ligt in onze mediterrane aard, zeker? We zijn met 400.000 inwoners en hebben 270.000 wagens.' Ik snak naar de rust en de eenvoud van de riddertijd.







De gloednieuwe euro's van Malta tonen hoe belangrijk de nalatenschap van de ridders is. Op de munten van 1 en 2 euro prijkt, net als op de handelsvlag van Malta, het achtpuntige witte kruis, het kenmerkende symbool van de soevereine ridderorde van Sint-Jan. De geschiedenis van Malta kun je niet begrijpen zonder het verhaal van die rooms-katholieke ridders, die 250 jaar over het eiland hebben geregeerd, bezweert de gids me. Hij neemt me mee naar Mdina, de stad op een heuvel in het hinterland, waar mijn tocht in de voetsporen van de ridders begint.



In de smalle steegjes hangt vooral een middeleeuwse sfeer, maar de barokke kathedraal en de versterkte wallen herinneren aan de aanwezigheid van de ridders van Sint-Jan, die zich bij hun komst op Malta in 1530 in de oude stad vestigden. De eenvoudig versierde buitengevel van de Sint-Pauluskathedraal steekt schril af tegen het rijkversierde interieur, dat een van de mooiste op Malta is. De macabere grafplaten, waaronder heel wat bisschoppen en edelen begraven liggen, zijn een aanval op mijn ogen.



De oude hoofdstad van Malta die haar naam van de Arabieren kreeg, wordt vandaag de Stille Stad genoemd, omdat er maar goed driehonderd Maltezen meer wonen. In de voormiddag gonst het er van de bedrijvigheid en moet ik uitkijken voor de bestelwagens die door de straatjes scheuren, maar in de namiddag lijkt het alsof alle leven er stilvalt en ik in een openluchtmuseum rondloop.



Achter de gevels van de versterkte paleizen in Mdina wonen nog altijd afstammelingen van enkele oude adellijke families, maar zij zijn een uitstervend ras. Jonge gezinnen komen zich niet in de stad vestigen ...

Nog geen abonnee?
Abonneer voordelig om verder te lezen

Lees dS Avond, de digitale krant en Archief+.

Ja, ik neem een proefabonnement

Bekijk onze formules >
Neem een dagkaart >

Reeds abonnee?

Nog niet geregistreerd?

Registreer