Investeren in de lange termijn
Foto: Materials Research Cluster Gent
Toen het Vlaamse Gewest via Finocas mee investeerde in OCAS, werd in 2004 een beleidsplan opgesteld voor de komende tien jaar. Zowel voor overheden als voor bedrijven is het uitzonderlijk dat op zo’n lange termijn wordt gedacht. In onze sector is dat nochtans nodig.

Het duurt immers lang voor nieuwe technologie een echt product wordt en je alle kosten terugverdiend hebt. In innovatie rond metaal of materialen moet je rekening houden met tien tot vijftien jaar om die kosten terug te verdienen. Omdat het gaat om fundamentele nieuwe technologieën is er gelukkig ook een langere periode van economische valorisatie. Dit soort investeringen in innovatie kan uiteraard alleen gedragen worden door grote bedrijven. Ook de overheid kan hier een stimulerende rol spelen.

De door ons ontwikkelde toepassingen doorlopen een heleboel stadia vooraleer ze commercieel gebruikt kunnen worden. In een eerste stap doen we onderzoek en ontwikkeling in een labo-omgeving. Eens we in het labo over de resultaten tevreden zijn, kunnen we de experimenten opschalen naar een fabriek. Dan hebben we nog altijd maar een basisproduct ontwikkeld. Daarna duurt het nog even tot de productieomgeving van de eindklant ook voldoende is aangepast aan deze nieuwe materialen.

Bij OCAS zien we nu de eerste kiemen van valorisatie van zaken die we in 2004 opstartten. Een mooi voorbeeld is het proces van ‘chemical vapour deposition’ (CVD). Dat is een nanotechnologietoepassing die we eerst ontwikkelden als beschermende deklaag voor metaal, en waarvan we vaststelden dat die ook toepasbaar was voor andere materialen. We onderzoeken nu samen met industriële partners of hun materialen inderdaad baat hebben bij CVD. Hierbij denken we onder meer aan glas, plexiglas, polycarbonaten en textiel. Dat zoeken naar toepasbaarheid is een lang proces: onze partner stuurt zijn materiaal op, wij voorzien het van deze coating waarna zij uitgebreid moeten testen. Bij nieuwe technologieën duurt testen vaak lang. Soms moet je een materiaal drie jaar in weer en wind kunnen testen om te kijken hoe weersbestendig het is. Eer zo een nieuw materiaal in grote volumes kan geproduceerd worden, dienen nog tal van hordes genomen om op robuuste en hoog productieve industriële schaal de materialen te processen.

De poolvorming binnen de Materials Research Cluster Gent moet er nu voor zorgen dat we onze onderzoeken sneller kunnen laten vorderen, dat we sneller het punt van economische valorisatie bereiken.