Sears en Kmart samen in het defensief
De Amerikaanse distributeur Kmart liet de voorbije jaren bijna 60.000 werknemers afvloeien. Foto: © reuters
BRUSSEL - De Amerikaanse distributiesector wordt opgeschrikt door een verrassende megafusie van de warenhuisgroepen Kmart en Sears, Roebuck & Co, een operatie ter waarde van 11 miljard dollar (8,5 miljard euro). In vergelijking met de omvang van de Amerikaanse nummer één, Wal-Mart, lijkt de fusie echter niet meer dan wat gerommel in de marge.

HOEWEL de nieuwe groep door het leven zal gaan als ,,Sears Holding Corporation'', gaat het strikt genomen om een overname van Sears door Kmart. En dat is verrassend, niet alleen omdat de overnemer een maatje kleiner is dan zijn prooi, maar ook omdat Kmart nog maar in mei vorig jaar uit een gerechtelijk akkoord (chapter 11 ) kwam.

De drijvende kracht achter de fusie is de holding ESL Investments van de financier Edward Lampert, die meer dan 50 % van Kmart controleert en al 15 % van Sears bezat. Lampert wordt in de nieuwe groep voorzitter van de raad van bestuur. Ook Aylwin Lewis en Alan Lacy, de huidige topmannen bij Kmart en Sears, blijven op post: Lacy wordt vice-voorzitter en algemeen directeur, Lewis gaat Sears Retail leiden.

De indruk leeft dat het vooral om een defensieve fusie gaat van twee bedrijven die niet opgewassen zijn tegen de succesvolle discountformules op de Amerikaanse markt: de marktleider Wal-Mart - vorig jaar goed voor een omzet van 250 miljard dollar en op de beurs elf keer duurder dan Sears en Kmart samen - maar ook bedrijven als Target en de huisinrichtingsketen Home Depot, waaraan Sears veel marktaandeel verloor.

Om het tij te keren, mikt Sears onder meer op de verkoop van algemene huishoud- en consumptieartikelen via Sears Grand, een keten van winkels die gevestigd worden buiten de traditionele shoppingcentra of malls . Lacy kocht in 2002 ook het on line kledingbedrijf Lands' End en nam dat merk vervolgens op in het Sears-gamma - zonder veel succes.

Door samen te smelten, hopen beide bedrijven te snoeien in de kosten en elkaar nieuwe merken en distributiekanalen te kunnen aanbieden. Kmart heeft er al een ingrijpende herstructurering opzitten. De voorbije jaren sloot de groep 599 winkels en stuurde hij 57.000 werknemers de laan uit. In het laatste kwartaal was er 155 miljoen dollar winst - de derde opeenvolgende kwartaalwinst na elf kwartalen met verlies.

Voor de aandeelhouders van Sears is de fusie een godsgeschenk. Het aandeel was al een tijdje in de ban van overnamegeruchten en staat nu liefst 77 % hoger dan eind vorige maand. Ook Kmart maakte gisteren een sprong van zowat 18 %, hoewel analisten de overname niet zo zien zitten. ,,Dit is niet het soort transactie waarvan we een nieuwe sprong in aandeelhouderswaarde verwachtten'', schreef analist Gary Balter van UBS gisteren in een kritische nota aan de Kmart-aandeelhouders.

(wdp)