Dag mijnheer Coucke, genoten van uw sabbatical?

'Het was een operationele sabbatical. Ik had het ceo-schap opgegeven, maar was voorzitter van de raad van bestuur gebleven. Ik moest twee jaar geleden kiezen tussen de twee functies, maar mezelf met Omega Pharma bezighouden is het liefste wat ik doe.'

Een dure operationele sabbatical, aan uw beurskoers te zien. Bent u daarom teruggekomen als ceo?

'Lucas Laureys (voorzitter van het benoemingscomité in de raad van bestuur en voortaan voorzitter van de raad van bestuur, red.) heeft het me zelf gevraagd. Ook in het directiecomité was men vragende partij.'

U brengt meteen Sam Sabbe, uw vroegere rechterhand, opnieuw mee, terwijl die net bedankt was door uw opvolger.

'Daar is geen drie seconden over gesproken, Sam en ik hebben altijd bijzonder goed kunnen samenwerken. Dat hij zijn rol opnieuw zou opnemen, was evident.'

Omega kondigt aan dat het zich terugplooit op Europa en de rest van de wereld even vergeet. Maar als we naar uw oude kern kijken - België - zien we over 2007 10% minder omzet en 16% minder operationele cashflow. Goed is anders.

'2007 was het eerste moeilijke jaar in België na negentien succesjaren. We hebben verschillende jaren van positieve verrassingen achter de rug. We hebben afgelopen jaar wat pech gehad met de generische geneesmiddelen (goedkope merkloze producten, red.) en een slechte zomer gekend, en we hebben niet proactief genoeg gehandeld. Maar sinds januari hebben een nieuwe landendirecteur en ik heb er alle vertrouwen in.'

Dat is mooi, maar aan generieken kun je niet veel doen. De wetgever moet het gebruik ervan stimuleren, anders wordt de verkoop niet aangezwengeld.

'Dat wil niet zeggen dat je je best niet hoeft te doen. Maar het is waar dat de overheid haar verantwoordelijkheid moet nemen. Het gebrek aan beleid ten aanzien van generische geneesmiddelen heeft die producten geen goed gedaan. In België hebben die producten het laagste marktaandeel in Europa. Men mag dat de apotheker en ons niet verwijten. Ik voorspel u, over vier tot zes maanden zul je de politiek horen roepen.'

U hebt een mooie merkenportefeuille in België, maar slechts een bescheiden operationele marge van 11,9%. Uw logistiek en operationeel platform lijkt niet goed in elkaar te zitten.

'Winst moet je niet op korte termijn zien. Als het wat investeringen vraagt om de Omega-machine opnieuw op gang te brengen, dan is dat maar zo. In oktober is er in Brussel de tweejaarlijkse farmabeurs. We moeten zien dat Omega Pharma België er tegen dan opnieuw staat. Ik heb die drie dagen van de beurs al in mijn agenda al geblokkeerd en ben van plan er een paar duizend apothekers te zien.'

Maar hoe zit het nu met de rentabiliteit van de eigen merken?

'Daar spreek ik me niet over uit. Het is aan ons om te bewijzen dat de druk incidenteel was. Maar vergeet ook niet dat als je omzet mist, er automatisch een proportioneel groter winsteffect is.'

Frankrijk is voor u het op een na belangrijkste land. Er is al veel gebeurd, maar ook daar kan de winstgevendheid beter.

'Kijk, ik ben pas vanaf vandaag opnieuw ceo en ik heb nog niet de kans gehad om met elk land te gaan praten, maar de laatste keer dat ik met de top van onze Franse organisatie sprak, had ik het gevoel dat er een Omega Pharma-ambiance was. Als voorzitter van de raad van bestuur was mijn rol anders, maar de komende dagen en weken zal ik veel contacten hebben met de verantwoordelijken van de verschillende landen. Vergeet niet dat Frankrijk sociaal een moeilijk land is. De sfeer is er nu goed en we gaan dat zo houden.'

Bij de peperdure overname van Bittner in Oostenrijk was u heel enthousiast. Omega zou een re-rating krijgen, u haalde een groeibedrijf in groeimarkten binnen, een poort tot Centraal-Europa. Dat verantwoordde het dure prijskaartje. Maar waar is de groei?

'We moeten er absoluut beter doen. Centraal-Europa is een ongelofelijke groeiregio voor OTC (voorschriftvrije geneesmiddelen, red.). Een entreekaartje tot zo'n markt kost altijd geld. We moeten er meer kunnen genieten van het mooie concert waarvoor we een ticket gekocht hebben. Maar ik ga echt geen groot onderzoek doen om te zien waarom bepaalde resultaten er niet gekomen zijn. Ik ga er vooral energie in steken om het er morgen beter te doen.'

Wat was de analyse van Jan Cassiman, de ceo die nu coo wordt, over de pas op de plaats aldaar?

(zwijgt) 'Kijk, 2007 is een verloren jaar en in een groeimarkt kun je je dat niet permitteren. We gaan nu samen de analyses maken in het directiecomité.'

Heeft u wel een groeibedrijf gekocht?

'De praktijk wint het altijd van de theorie. In 2006 zei men ons: je moet gaan voor de groeimarkten, je moet de business-to-business (Arseus) afsplitsen van je OTC, je moet de functie van voorzitter van de raad van bestuur scheiden van die van de ceo. We hebben alle drie de aanbevelingen gevolgd en wat zie je? Onze koers staat 60procent lager. Niet de theorie is belangrijk, maar de uitvoering en blijkbaar hebben we het op dat laatste punt niet goed gedaan.'

U zegt zelf dat u een brutowinst binnenhaalt van 450 miljoen euro, maar dat daar eigenlijk maar 125 miljoen operationele winst van overblijft. Is er onderweg een lek?

'Die 125 miljoen is wel na het betalen van de marketingkosten, personeel en overhead, maar het is duidelijk dat we moeten nagaan waar we geld verloren laten gaan. De operationele verbeteringen waar we op mikten, zijn er nog niet uitgekomen. Wat ik positief vind, is dat we besloten hebben om er samen voor te gaan terwijl we allemaal iets anders hadden kunnen doen. Lucas Laureys (de voorzitter van textielgroep Van de Velde die voorzitter wordt bij Omega Pharma, red.) heeft er al een carrière opzitten en hoeft dit voorzitterschap niet te doen. Jan Cassiman had kunnen opstappen, maar hij blijft. Sabbe was bij Ecuphar de koning, maar hij komt terug. We hebben allemaal samen gezegd: we gaan de machine aanzwengelen. De basis waarvan we vertrekken, is nog zo slecht niet: 5miljard frank recurrente winst voor belastingen, en ach ja, het had zes miljard moeten zijn maar de vertrekbasis is dus nog zo slecht niet.'

U krijgt voor het eerst een voorzitter boven u aan wie u verantwoording zult moeten afleggen. Gaat u dat wel af?

'Als voorzitter van de raad van bestuur heb ik me niet bemoeid met het operationele. Dat heb ik toch wel heel goed gekund. Ik hou van de heerlijke no-nonsense stijl van Lucas. Ik wil ook iets bijleren. Als je mijn curriculum bekijkt, dan zie je dat ik enkel Omega Pharma ken.'

Gaat u de corporate governance nu volledig bedrijven, tot groot genoegen van Deminor? Het houdt in dat een voorzitter de ceo ook op de kneukels kan slaan...

'Ik ga het spel all the way spelen. Dat doen we trouwens vandaag al, de helft van onze raad van bestuur bestaat uit onafhankelijke bestuurders. Het idee van de almacht van Coucke is iets wat niet bestaat. Ik ben een teamspeler. Als de voorzitter kritiek heeft, zal ik die met plezier aanhoren.'

Maakt uw voorzitter niet een eerste blunder door u het communicatiebeleid toe te vertrouwen?

'Hoezo? Iedere vogel zingt zoals hij gebekt is. Ik kan mezelf niet veranderen. Ik weet dat Omega Pharma en ikzelf veel in de aandacht komen, dat heeft zijn voor- en nadelen. Als we een vacature hebben, staan de mensen in de rij om voor ons te komen werken. Ik heb wel een paar dingen geleerd, je zult me cijfermatig veel minder horen zeggen. Ik vind het grappig om vast te stellen dat er vandaag op onze persconferentie weer zoveel journalisten waren die dan tegen me zeggen dat ik minder moet communiceren. Maar ze komen wel allemaal op onze events af.'

'Omega Pharma is een rolmodel voor velen die eraan denken om zelf een bedrijf te beginnen. Het feit dat we sport sponsoren en dat ik daar te zien ben, lokt bij sommigen wel wat reacties uit. Maar ik denk dat we in Vlaanderen beter een stuk of dertig Omega Pharma's hebben die elkaar kunnen challengen en iets opbouwen dat van hier is, dan dat we op de zijlijn blijven staan. Ik krijg veel brieven van jonge mensen die me zeggen dat ze plannen hebben om ondernemer te worden en dat Omega Pharma hun grote voorbeeld is.'

Akkoord. U bent commercieel zeer sterk en een bezieler, maar vandaag lijkt het erop dat de uitdaging ligt in de operationele verbeteringen. Ligt dat u wel?

'We vergeten de wereld even, en geven nu aandacht aan Europa. We willen beter doen in de markten waar we al zijn. Ik ga samen met de directieleden de machine opnieuw op gang brengen en nog een paar mooie hoofdstukken schrijven.'

U hebt eind 2007 de herschikking van de beursindex Bel-20 overleefd. Maar na de koersval van de jongste maanden lijkt dat er dit jaar niet meer in te zitten.

'Dat is zo. De koers reflecteert onze huidige resultaten en die zijn vandaag onvoldoende om een Bel-20-ticket te rechtvaardigen. Maar Omega Pharma heeft sterke troeven. We zijn het meest dynamische pan-Europese OTC-bedrijf. Alleen zijn de omstandigheden vandaag suboptimaal. Omega excelleert in moeilijke omstandigheden. We hebben tussen 2003 en 2006 de beste jaren gehad na de patat van 2002.'

Hoe kijken de mensen aan tegen uw terugkomst?

'Je moet aandelen Mobistar en Belgacom kopen, want ik heb honderden sms'jes gehad van klanten en medewerkers die er allemaal zin in hebben.'

Gaat u tijd hebben om de Ronde van Vlaanderen bij te wonen?

'Mijn hobby betekent business voor Omega Pharma. Als onze ploeg wint, organiseren we een groot feest. We hebben al de mobiele nummers van 1.500 apothekers om hen uit te nodigen voor die happening. Het is toch voor Omega veel beter dat de koers mijn passie is dan dat ik zoals zoveel bedrijfsleiders op zondag ga golfen?'