Toen Larry Page in 1995 voor het eerst Sergey Brin ontmoette, vermoedde hij waarschijnlijk niet dat die ontmoeting hun en onze wereld ooit op zijn kop zou zetten. Page was toen een briljante, 24-jarige doctoraalstudent computerwetenschappen aan de universiteit van Stanford, net zoals de enkele maanden jongere - en al even briljante - Brin. Hun eerste gesprekken ontaardden net niet in een kletterende ruzie, want naar verluidt waren beide heren het over zowat elk gespreksonderwerp oneens.

Toch was er één project waarin ze een gemeenschappelijke interesse hadden: zoekmachines op het internet. Op dat moment waren die er al in overvloed en ze luisterden naar namen als Excite, Altavista en HotBot. Maar heel vaak leverden die de gebruikers meer frustraties op dan goede zoekresultaten.

Dat kon beter, vonden Page en Brin, en ze besloten prompt om er dan zelf maar eentje te programmeren. In die dagen was Google nog niet meer dan een uit de hand gelopen hobbyproject. Hun hoofdkwartier was de slaapkamer van Brins studentenkamer en veel geld om de zoekmotor echt commercieel te ontwikkelen was er niet. Het tweetal moest dus op zoek naar investeerders.

Een van de eersten die wel brood zagen in Google, was Andy Bechtolsheim, een van de oprichters van Sun Microsystems. Volgens de legende was de man net op weg naar een belangrijke vergadering toen Page en Brin om geld kwamen bedelen. Toen ze toch vijf minuutjes kregen om hun project uit te leggen, schreef Bechtolsheim op de oprit van zijn villa een cheque uit van 100.000 dollar. Die cheque bleef zelfs nog enkele maanden ongebruikt liggen, want Google bestond toen nog niet als bedrijf -dat gebeurde pas in 1998.

Later werd ook de financiering wat serieuzer aangepakt en stapten ook kapitaalfondsen in de nieuwe onderneming.

Tegen 1998 behandelde Google zowat tienduizend zoekopdrachten per dag, maar toen surfers merkten dat de kwaliteit van de resultaten beter was dan bij de andere zoekrobots, steeg dat aantal pijlsnel. Begin 1999 telde Google al een half miljoen zoekopdrachten per dag.

Page en Brin hadden dan wel de beste zoekmotor van het hele internet ontwikkeld, veel geld kwam er nog altijd niet binnen. Dat veranderde vanaf 2000. Google introduceerde in dat jaar Adwords, een advertentieprogramma dat mensen in staat stelt om de naam van hun bedrijf naast bepaalde zoekresultaten te zetten. Adwords bleek een schot in de roos en zorgt -samen met zijn broertje AdSense- nog altijd voor meer dan negentig procent van de omzet van Google.

Ondertussen trok Google naar de beurs, waar het aandeel pijlsnel omhoogschoot. Het maakte van Page en Brin ook twee bonafide miljardairs. Forbes schat hun fortuin momenteel op ruim 18,5 miljard dollar elk. (fpe)