De zoekmachine als geldmachine
Larry Page (links) en Sergey Brin, bedenkers van de internetzoekmachine Google. ap
Foto: © BEN MARGOT
Toen Larry Page in 1995 voor het eerst Sergey Brin ontmoette, had hij waarschijnlijk nooit vermoed dat die ontmoeting hun en onze wereld ooit op zijn kop zou zetten.

van onze redacteur



Page was toen een briljante, 24-jarige doctoraalstudent computerwetenschappen aan de universiteit van Stanford, net zoals de enkele maanden jongere -en even briljante- Brin. Hun eerste gesprekken ontaardden net niet in een kletterende ruzie, want naar verluidt waren beide heren het over zowat elk gespreksonderwerp oneens.

Toch was er één project waarin beide heren een gemeenschappelijke interesse hadden: zoekmachines op het internet. Op dat moment waren die er al in overvloed -ze luisterden naar namen als Excite, Altavista en HotBot. Maar heel vaak leverden ze meer frustraties op voor de gebruikers dan goede zoekresultaten. Dat kon beter, vonden Page en Brin en ze besloten prompt om er dan zelf maar eentje te programmeren.

Google zoekt niet alleen naar de sites waarin een bepaalde zoekterm voorkomt (zoals de concurrenten), maar stelt ook een rangschikking op van de resultaten. Dat gebeurt aan de hand van het aantal links die er bestaan naar die bepaalde site: hoe meer sites ernaar verwijzen, hoe hoger de site in de rangschikking staat.

De naam 'Google' verwijst naar een 'googol', het getal dat bestaat uit een één, gevolgd door honderd nullen. Blijkbaar waren Page en Brin beter in wiskunde dan in taal: dat de de site nu 'Google' heet, komt doordat de bollebozen een spelfout hebben gemaakt.

Op dat moment was Google nog niet meer dan een uit de hand gelopen hobbyproject. Hun hoofdkwartier was de slaapkamer van Brins studentenkamer en veel geld om de zoekmotor echt commercieel te ontwikkelen was er niet. Het tweetal moest dus op zoek naar investeerders.

Een van de eersten die wel brood zagen in Google, was Andy Bechtolsheim, een van de oprichters van Sun Microsystems. Volgens de legende was de man net op weg naar een belangrijke vergadering toen Page en Brin om geld kwamen bedelen. Toen ze toch vijf minuutjes kregen om hun project uit te leggen, schreef Bechtolsheim op de oprit van zijn villa een cheque uit van 100.000 dollar. Die cheque bleef zelfs nog enkele maanden ongebruikt liggen, want Google als bedrijf bestond toen nog niet -dat gebeurde pas in 1998. Later werd ook de financiering wat serieuzer aangepakt en stapten ook kapitaalsfondsen als Sequoia Capital en Kleiner, Perkins, Caufield en Byers in de nieuwe onderneming.

Tegen 1998 behandelde Google zowat tienduizend zoekopdrachten per dag, maar toen surfers merkten dat de kwaliteit van de resultaten beter was dan bij de andere zoekrobots, steeg dat aantal pijlsnel. Begin 1999 ging het al over een half miljoen zoekopdrachten per dag.

Page en Brin hadden dan wel de beste zoekmotor van het hele internet ontwikkeld, veel geld kwam er nog altijd niet binnen. Dat veranderde vanaf 2000, toen de teller al op zestig miljoen zoekopdrachten per dag stond. Google introduceerde in dat jaar Adwords, een advertentieprogramma dat mensen in staat stelt om de naam van hun bedrijf naast bepaalde zoekresultaten te zetten. Adwords bleek een schot in de roos en zorgt -samen met broertje AdSense- nog altijd voor meer dan negentig procent van Googles omzet.

Ondertussen trok Google ook naar de beurs (waar de prijs van het aandeel ondertussen zowat vervijfvoudigd is) en werd een ceo aangetrokken. Brin en Page beseften immers al snel dat ze techneuten waren, eerder dan echte managers. Hun keuze viel op Eric Schmidt, die van Novell overkwam.

Onder leiding van Schmidt, Page en Brin begon Google aan een ware veroveringstocht van het internet. Op dat moment lijkt het alsof het bedrijf met zowat alles tegelijkertijd bezig is. Het maakt satellietfoto's, zet boeken online en legt Microsoft het vuur aan de schenen met een eigen tekstverwerker en rekenblad.

De kern van het bedrijf, en de cash-koe, blijft evenwel de zoekmotor. Geen wonder dus dat Google een gigantische hoeveelheid manuren blijft investeren in het perfectioneren van zijn zoekalgoritme. Dat dat het bedrijf geen windeieren oplevert, bewijzen de cijfers: Google verdient op één kwartaal meer geld dan zijn dichtste concurrent Yahoo! op een heel jaar. De nettomarge bedroeg vorig jaar 29procent, Amazon.com haalde welgeteld 1,8procent.

Page en Brin staan op de zesentwintigste plaats in de Forbes-lijst van rijkste mensen ter wererld. Het magazine schat hun fortuin op 16,5miljard dollar elk.