Neel Kashkari (35), de man van 700 miljard
Neel Kashkari.ap
Foto: © Haraz N. Ghanbari
De oud-bankier die het noodfonds in de VS beheert, had gisteren zijn eerste optreden.



Beheerst, maar zo fluks mogelijk, zetten de bankiers de koffie onder hun stoel in de congreszaal en worden de bordjes met croissants en flinterdunne ananasschijven op de zitting achtergelaten. Dan volgt de volwassenenversie van over elkaar heen buitelen. Het doel: het overhandigen van visitekaartjes aan de 35-jarige man die net binnengekomen is. Nettoresultaat: hij neemt er slechts één aan, stopt het in zijn linkerzak, schudt een hand en de dame in kwestie glundert.

Neel Kashkari is de naam. Elf dagen geleden was hij nog relatief onbekend en onbeduidend, nu is hij 'the 700 billion dollar guy'. Een 'billion' is een miljard en die bijnaam slaat op de grootte van het Amerikaanse financiële reddingsplan, het grootste ooit, wereldwijd. Kashkari is door de minister van Financiën, Henry Paulson, aangesteld als uitvoerder van dat plan en liet zich gisterochtend voor het eerst zien.

Het is veelzeggend dat zijn eerste publieke optreden op een bankiersontbijt was en niet in de Senaat -waar toestemming hoort te worden gevraagd voor benoemingen op dit niveau. Kashkari is slechts aangesteld als 'interimhoofd van het departement voor Financiële Stabiliteit', waarmee het gebruikelijke, lang slepende en politiek getinte benoemingsproces wordt voorkomen.

Kashkari kreeg al meteen forse kritiek te verwerken. Hij zou wel erg jong zijn om verantwoordelijkheid te dragen voor een bedrag dat overeenkomt met de kosten van de oorlog in Irak, hij zou noch in de banken- noch in de overheidssector voldoende ervaring hebben opgedaan. En dat hij protegé van minister Paulson was, viel bij anderen dan weer verkeerd.

Kashkari is de zoon van Indiase Hindoes, die om economische redenen naar Ohio in de Amerikaanse Midwest emigreerden. Zijn vader is een gepensioneerd bouwkundige die veel tijd stopt in de watervoorziening van West-Afrikaanse dorpen, zijn moeder is patholoog en zijn echtgenote Minal is eveneens bouwkundige. Voor hij haar ontmoette en op traditionele Indiase wijze met haar trouwde, was Kashkari fan van de Amerikaanse hardrockband AC/DC, vooral bekend van de hit Highway to hell.

Kashkari studeerde aan een als gemiddeld aangeschreven universiteit, niet ver van het ouderlijke huis, kreeg daarna een baan als ingenieur bij een onderaannemer van ruimtevaartorganisatie Nasa en werkte in Silicon Valley aan de Webb Ruimtetelescoop die de Hubbletelescoop moet vervangen. Dat duurde niet lang: Kashkari besloot verder te studeren, werd aangenomen op de gerenommeerde 'business-school' Wharton en vertrok naar de Oostkust.

Kashkari kreeg in 2002 een baan bij zakenbank Goldman Sachs in San Francisco. Zij titel 'vicepresident' deelt hij binnen de bank met honderden anderen. In die tijd voerde hij een gesprek met Henry Paulson, toen nog topman van de bank. Niet lang daarna, nu twee jaar geleden, werd Paulson gevraagd als minister van Financiën. Kashkari besloot hem te bellen: 'Hank, weet je nog dat we een gesprek voerden?', zo herinnert hij het zich volgens Amerikaanse media. 'Als je mensen zoekt, zou ik graag met je meegaan.'

Een niet ongewone praktijk voor het ministerie van Financiën, want Paulsons voormalige onderminister kwam van Goldman Sachs en -zo bleek gisteren tijdens Kashkari's speech- een van de hoofdbestuurders van het reddingsplan werkte ook bij de bank. Bij gebrek aan feiten over Kashkari's politieke overtuiging ('ik ben een vrijemarkt-Republikein', is de enige bekende uitlating daarover) zoekt vriend en vijand dezer dagen overeenkomsten tussen Kashkari en zijn mentor. Beiden komen uit het Middenwesten, beiden drinken de hele dag Cola Light en beiden scheren hun hoofd kaal. Kashkari's collega's bij Goldman Sachs noemden hem 'The Borg', een afkorting voor cyborg, een bionisch mens. Zijn donkere wenkbrauwen en intense oogopslag dragen daaraan bij.

Volgens Kashkari is het reddingsplan 'in het belang van de belastingbetaler'. Hij benadrukt dat hij alleen 'de allerbeste en meest ervaren' financiële spelers wil aantrekken. Na elke naam van een medeambtenaar volgt '26 jaar ervaring', '27 jaar ervaring' of zelfs '31 jaar ervaring'.

De macht die hij en zijn ministerie nu met het plan krijgen, is nodig om de wispelturige kredietcrisis te bestrijden, betoogt Kashkari. 'De enige constante in de kredietcrisis is de onvoorspelbaarheid.' Hij benadrukt de snelheid waarmee hij opereerde. Zijn afdeling moet kennis van buiten aantrekken om de markt beter te begrijpen. Zo is een consultantbedrijf nodig. Zes firma's werden benaderd, drie leverden een voorstel in, dit weekend werd de winnaar uitgekozen.

Voor de aankoop van de 'giftige' leningen meldden zich zeventig financiële instellingen, tien voldeden aan Kashkari's eisen, drie gaven dit weekend een presentatie, binnen 24 uur wordt de winnaar bekend. 'Normaal duurt het maanden, jaren, om een dergelijk omvangrijk en complex systeem op te tuigen', zegt Kashkari, voordat hij weer zal weglopen, achternagezeten door tientallen bankiers. 'Maar die tijd hebben we nu niet.'



© NRC Handelsblad